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Open Science sta studiando come invecchiano i cani

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Abbiamo tutti sentito dire che un anno canino equivale all’incirca a sette anni umani. Ma una nuova ricerca sta lavorando per scoprire di più su come i cani progrediscono nella vita e, a loro volta, ci insegnano come invecchiamo noi stessi.

È vero che i cani invecchiano più velocemente degli umani. Tuttavia, secondo i ricercatori dietro il Dog Aging Project (DAP), fondato nel 2018, i dettagli sono un po’ confusi. Dire che un anno umano equivale a sette anni canini è una semplificazione molto ampia; i cani di grossa taglia tendono a invecchiare più velocemente, circa 10 volte più velocemente degli umani, mentre le razze piccole invecchiano più lentamente, circa cinque volte più velocemente degli umani.

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In altre parole, c’è ancora molto che non sappiamo su come invecchia il migliore amico dell’uomo. Ecco perché è stato istituito il DAP.

La vita di un cane

“Questo è un progetto molto ampio, ambizioso e selvaggiamente interdisciplinare che ha il potenziale per essere una potente risorsa per la più ampia comunità scientifica”, ha affermato Joshua Akey, professore al Lewis-Sigler Institute for Integrative Genomics di Princeton e membro del Dog Aging Il gruppo di ricerca del progetto.

“Personalmente, trovo questo progetto eccitante perché penso che migliorerà la salute del cane e, in definitiva, dell’uomo”.

Il progetto è la più grande impresa fino ad oggi che esamina l’invecchiamento e la longevità canina. Attualmente coinvolge decine di migliaia di cani di tutte le razze, dimensioni e background, i cui dati vanno in un repository open source che veterinari e scienziati possono utilizzare in futuro. Questa ricchezza di dati può essere utilizzata per valutare la salute complessiva di un particolare cane per la sua età, i ricercatori dietro il DAP spiegano e aiutano ulteriormente la nostra comprensione dell’invecchiamento sano sia nei cani che nell’uomo.

Finora, oltre 32.000 cani e i loro proprietari hanno aderito al programma e il reclutamento è ancora in corso. I proprietari hanno accettato di compilare sondaggi annuali e di effettuare varie misurazioni dei loro amici a quattro zampe da utilizzare nel programma. Ad alcuni di loro è stato anche chiesto di raccogliere materiale del DNA tramite tamponi guanciali affinché i ricercatori possano campionarlo. Inoltre, i veterinari associati al programma negli Stati Uniti inviano peli, sangue e altri campioni richiesti dai cani iscritti al programma (collettivamente noti come “DAP Pack”).

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“Stiamo sequenziando i genomi di 10.000 soggetti”, ha detto Akey. “Questo sarà uno dei più grandi set di dati genetici mai prodotti per i cani e sarà una potente risorsa non solo per comprendere il ruolo della genetica nell’invecchiamento, ma anche per rispondere a domande più fondamentali sulla storia evolutiva e sull’addomesticamento”.

Isolare biomarcatori specifici dell’invecchiamento nei cani

L’obiettivo finale del programma è isolare biomarcatori specifici dell’invecchiamento nei cani. Questi dovrebbero tradursi bene per gli esseri umani, spiega il team. I nostri amici a quattro zampe sperimentano quasi le stesse malattie e declini funzionali legati all’età degli esseri umani, la cura veterinaria dei cani rispecchia in molti modi l’assistenza sanitaria umana e molto spesso condividono gli ambienti di vita con gli umani. Quest’ultimo fattore è molto importante in quanto l’ambiente è uno dei principali fattori di invecchiamento e non può essere replicato in laboratorio.

Dato che i nostri amici animali condividono il nostro ambiente, invecchiano in modo simile a noi, ma hanno una vita molto più breve degli umani, abbiamo un’interessante opportunità di identificare i fattori che promuovono una vita sana e di trovare i segni dell’invecchiamento precoce.

I 300 cani più vecchi del programma avranno il loro DNA sequenziato nell’ambito dello “studio supercentenario”. Il team spera di iniziare questo processo in pochi mesi. A quel punto, apriranno anche il loro intero set di dati anonimi affinché i ricercatori di tutto il mondo lo possano studiare.

L’articolo “An Open Science study of aging in companion dogs” è stato pubblicato sulla rivista Nature.

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