Un fossile trovato in Turchia potrebbe riscrivere la storia dell’evoluzione umana

Il fatto che la nostra specie sia originaria dell'Africa non è in discussione ma l'epoca esatta in cui è emerso l'Homo sapiens e cosa ha fatto dopo essere emerso è oggetto di accesi dibattiti. Un mistero ancora più profondo riguarda il luogo in cui ha avuto inizio la storia dell’intera linea degli “ominini”, che comprende tutte le scimmie e gli ominini africani

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Un fossile trovato in Turchia potrebbe riscrivere la storia dell'evoluzione umana
Un fossile trovato in Turchia potrebbe riscrivere la storia dell'evoluzione umana

Il fatto che la nostra specie sia originaria dell’Africa non è in discussione ma l’epoca esatta in cui è emerso l’Homo sapiens e cosa ha fatto dopo essere emerso è oggetto di accesi dibattiti. Un mistero ancora più profondo riguarda il luogo in cui ha avuto inizio la storia dell’intera linea degli “ominini”, che comprende tutte le scimmie e gli ominini africani.

In altre parole, la domanda è dove sia emerso l’antenato comune delle scimmie africane e della linea Homo, e la risposta classica è l’Africa. Ma esiste anche la possibilità di un’origine eurasiatica, e potrebbe essere diventata più forte con la scoperta di un tipo di ominino di 8,7 milioni di anni, in precedenza sconosciuto, a Çorakyerler, in Turchia.
È stato chiamato Anadoluvius turkae e l’analisi di questa creatura precedentemente sconosciuta è apparsa di recente sulla rivista Nature Communications Biology.

Una precisazione sulla terminologia: “Ominino” comprende ampiamente le scimmie africane e gli esseri umani, mentre “ominide” si riferisce strettamente alla linea degli umani più i nostri parenti estinti, senza le scimmie. I gorilla sono ominini ma non ominidi. Ignorate gli oranghi, la cui stirpe si separò dalle altre scimmie molti milioni di anni prima della divisione tra le scimmie africane e la linea Homo.

Rami chiave dell'albero della vita dei primati
Rami chiave nell’albero della vita dei primati Crediti: AP, Gil Cohen Magen, Kenny Katombe/Reuters, JFS07 Shutterstock, 120 Wikimedia

Sulla base dell’analisi del cranio di Anadoluvius e della sua classificazione come un antico ominino europeo precedentemente sconosciuto – e aggiungendolo alla lista crescente di antichi ominini scoperti nella regione del Mediterraneo – Ayla Sevim-Erol dell’Università di Ankara e David Begun dell’Università di Toronto e colleghi sostengono il caso della linea ominina comparsa inizialmente in Eurasia con una successiva espansione in Africa. In Europa questi lignaggi si estinsero, ma in Africa sperimentarono una rapida diversificazione, dando origine alle grandi scimmie che conosciamo e ai vari ominini, tra cui noi.

L’origine africana è stata ipotizzata in base al luogo in cui sono stati trovati i primi membri concordati della linea culminante nell’uomo. Inoltre, l’Africa ospita anche numerose grandi scimmie e non ce ne sono in Europa. Ma negli ultimi anni, in Bulgaria, Turchia e Grecia sono stati trovati fossili di antichi ominidi che precedono il primo ominide fossile africano conosciuto, Sahelanthropus tchadensis, vissuto circa 7-6 milioni di anni fa. Ciò ha generato parecchia confusione tra gli addetti ai lavori.

Anadolovius Andolovius
Una filogenesi dei taxa inclusi nell’analisi di Anadoluvius (Figura 5 nel documento). Crediti: Ayla Sevim-Erol et al, Communications Biology, agosto 2023

Gli studiosi hanno segnalato una discreta collezione di ominini europei/mediterranei del tardo Miocene (iniziato 10,4 milioni di anni fa): Ouranopithecus macedoniensiOuranopithecus turkaeAnkarapithecus meteaiGraecopithecus freybergi – e ora Anadoluvius.

Quindi i primi ominini conosciuti sono europei, non africani? Non ci sono segni di ominini in Africa prima del controverso Sahelanthropus dal cervello minuscolo – che alcuni dicono sia stato il “primo membro della linea umana” e altri pensano che non fosse affatto in quella linea ma fosse una scimmia pura e semplice, anche se bipede? La verità è là fuori, solo che non siamo sicuri di quale sia.



Calco del cranio olotipo del Sahelanthropus tchadensis
Calco del cranio olotipo del Sahelanthropus tchadensis. Credito: Didier Descouens

La scimmia diversificata

Il sito del tardo Miocene di Çorakyerler si trova vicino alla città di Çankırı nella Turchia centrale, circa 140 chilometri a nord di Ankara. È anche una ricca fonte di fossili di megafauna, compresi rinoceronti e primi cavalli che per qualche motivo le ricostruzioni mostrano somiglianti a zebre. Ma per quanto riguarda il nostro punto, gli autori del nuovo articolo sostengono che la scoperta di Anadoluvius supporta la teoria secondo cui gli ominini erano emersi e diversificati in Europa ben prima della loro comparsa in Africa, sotto forma di Sahelanthropus.

Le prove ci portano a concludere in questo momento che gli ominini più antichi sono europei“, dice Begun. “Il Sahelanthropus [in Africa] ha circa 7 milioni di anni, mentre Anadoluvius e Ouranopithecus [in Europa] – che sono ampiamente considerati ominini – hanno tra 9,5 e 7,2 milioni di anni”.

Se abbiamo ragione nel ritenere che anche i fossili più antichi provenienti dall’Europa come Dryopithecus e Rudapithecus siano ominini, il che è certamente più controverso, si tratterebbe di ominini europei di più di 12 milioni di anni fa“, aggiunge.

Il prof. Israel Hershkovitz dell’Università di Tel Aviv, un esperto di evoluzione umana che non è stato coinvolto in questo studio, afferma che ci sono alcune indicazioni inconcludenti sull’esistenza di primi ominini in Africa: alcune ossa lunghe e mascelle. Ma è anche possibile che Graecopithecus e ora Anadoluvius siano varianti dello stesso gruppo. Questo dubbio non toglie nulla all’importante scoperta di Anadoluvius: le ossa facciali e il cranio trovati a Çorakyerler forniscono nuove informazioni sugli ominini in Europa da circa 10 a 7 milioni di anni fa, applaude Hershkovitz. Ma restano argomenti in entrambe le direzioni, origine europea o africana.

Gli studiosi di Anadoluvius ritengono fermamente che la loro analisi supporti la teoria secondo cui gli antenati comuni degli ominidi (scimmie + umani) sorsero in Eurasia, si diffusero in Africa tra 9 e 6 milioni di anni fa e lì iniziarono a diversificarsi ulteriormente. Dicono anche che Anadoluvius non prova la tesi, anche se “la diversità degli ominini in Eurasia suggerisce un’origine in situ ma non esclude un’ipotesi di dispersione“.

Secondo il team, Anadoluvius differisce dai suoi contemporanei Graeopithecus e Ouranopithecus nella configurazione del viso, del palato, del neurocranio, della mandibola, della radice dentale e del canale radicolare.

Ci sono sempre persone che preferiscono mettere tutti i fossili che si somigliano in un unico taxon (lumpers). Questa è una filosofia che definirei obsoleta”, afferma Begun. “C’è stato un tempo in cui tutte le scimmie fossili venivano raggruppate nel genere Dryopithecus, abbracciando un intervallo di tempo che va da 20 a 9 milioni di anni fa. Oggi, sono riconosciuti praticamente da tutti i ricercatori almeno due dozzine di taxa all’interno di questo gruppo”.
Graecopithecus freybergi
Mandibola tipo di Graecopithecus freybergi di Pyrgos, Grecia. Crediti: Jochen Fuss, Nikolai Spassov, David R. Begun

Ouranopithecus, Graecopithecus e Anadoluvius appartengono tutti alla stessa sottofamiglia, gli ominini, ma nessuno studioso che abbia effettivamente studiato i loro fossili afferma che appartengano a un unico genere, dice Begun. È vero che le differenze tra loro sono “un po’ tecniche”, il che vale anche per le differenze tra i generi separati quasi universalmente accettati ArdipithecusAustralopithecusParanthropus e Homo in Africa, spiega. “Le differenze vanno oltre ciò che ci aspetteremmo in una singola specie, a giudicare dalle variazioni che osserviamo nelle scimmie viventi“, afferma.

L’analisi di Anadoluvius conferma le precedenti interpretazioni secondo cui l’Uranopithecus era uno dei nostri. “I nuovi campioni coprono l’anatomia non nota dell’Ouranopithecus“, spiega. “Quando è stato aggiunto al programma che usavamo per calcolare le relazioni evolutive più parsimoniose, ha confermato che anche l’Ouranopithecus è un ominide, così come lo sono i più antichi Dryopithecines europei“.
Ouranopithecus macedoniensis
Frammento di cranio di Ouranopithecus macedoniensis proveniente da Xirochori, Grecia. Credito: 120 / Wikimedia Commons
Le prove della presenza di ominini in Europa sono forti, indipendentemente dal fatto che esistessero o meno in Africa. Inoltre, “se ci pensi, è così che funziona la scienza? Respingiamo le ipotesi basate su prove reali e tangibili perché pensiamo che alla fine potremmo trovare prove di un’ipotesi alternativa?” dice Begun. “L’assenza di prove è un’argomentazione speciale che deriva da un pregiudizio profondamente radicato secondo cui l’Africa deve essere il luogo di origine degli ominini”.

Il professor Ran Barkai dell’Università di Tel Aviv aggiunge che ci sono primati praticamente ovunque, ma finora l’Africa è l’unico posto con prove concrete dell’emergere della linea umana.

Eppure la questione non è tanto l’origine degli ominidi quanto piuttosto l’origine degli ominini – gli antenati comuni delle scimmie e degli esseri umani. Begun sostiene che “è certamente poco parsimonioso suggerire che, sebbene gli ominini fossero in Europa e nel Mediterraneo orientale, non sono ancestrali delle scimmie e degli esseri umani africani viventi ma rami laterali estinti, poiché i veri antenati sono in Africa ma non li abbiamo trovati Ancora. Questo è proprio l’argomento contro l’ipotesi “fuori dall’Europa”.

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