Scoperta la “casa ancestrale” dell’homo sapiens attraverso lo studio del DNA mitocondriale

Gli scienziati australiani hanno acceso un interessante dibattito dopo aver affermato di aver scoperto la casa ancestrale di tutti gli esseri umani moderni

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Shiyu, homo sapiens, casa ancestrale

Gli scienziati australiani hanno acceso un interessante dibattito dopo aver affermato di aver scoperto la casa ancestrale di tutti gli esseri umani moderni.

Shiyu, homo sapiens, casa ancestrale

Lo studio del DNA mitocondriale ha rivelato con esattezza la “casa ancestrale” degli esseri umani moderni

Nonostante tutto quello che la scienza ha scoperto sull’evoluzione e sulla storia del nostro pianeta nel corso degli anni, c’è ancora molto che non sappiamo. Sembra che emergano sempre nuove scoperte che forniscono indizi sul nostro passato e, nel 2019, tali scoperte sono arrivate sotto forma di DNA mitocondriale.

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La professoressa Vanessa Hayes, genetista del Garvan Institute of Medical Research di Sydney, insieme al suo team, ha analizzato 1.217 campioni di DNA mitocondriale, che viene tramandato da madre a figlio. Il DNA proveniva da persone che vivevano nell’Africa meridionale, e Hayes ha sottolineato che: “Sappiamo da molto tempo che gli esseri umani moderni hanno avuto origine in Africa, circa 200.000 anni fa”.



La studiosa ha osservato tuttavia che: “Quello che non sapevamo fino a questo studio era da dove esattamente” provenissero gli esseri umani. Utilizzando il DNA, il team ha mappato la più antica linea materna di esseri umani viventi oggi e ha scoperto che rimanda a una “casa ancestrale” che si estende dalla Namibia, attraverso il Botswana e nello Zimbabwe.

Lo studio sul ritrovamento della “casa ancestrale” degli homo sapiens

Nella speranza di individuare ulteriormente la casa ancestrale degli esseri umani, il team ha poi utilizzato prove geologiche, archeologiche e fossili per individuare l’area che potrebbe aver costituito una buona dimora.

Attraverso questa ricerca, gli studiosi hanno scoperto che un tempo nella zona esisteva uno specchio d’acqua che sarebbe stato il più grande sistema lacustre mai esistito in Africa, e che si è frantumato in un’enorme zona umida circa 200.000 anni fa.

Hayes ha spiegato: “Sarebbe stato molto rigoglioso e avrebbe fornito un habitat adatto per la vita degli esseri umani moderni e della fauna selvatica”. Secondo lo studio, il lago, situato a sud del fiume Zambesi, potrebbe aver dato luogo alla casa ancestrale dei nostri antenati per 70.000 anni.

Dopo la pubblicazione dello studio sulla rivista Nature, tuttavia altri scienziati hanno messo in dubbio i risultati sulla collocazione della cosiddetta casa ancestrale.

Chris Stringer, che studia le origini umane al Museo di Storia Naturale di Londra, ha commentato: “Sono decisamente cauto nell’utilizzare le moderne distribuzioni genetiche per dedurre esattamente dove vivevano le popolazioni ancestrali 200.000 anni fa, in particolare in un continente come grande e complessa come l’Africa“.

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Come tanti studi che si concentrano su una piccola parte del genoma, o su una regione, o su un’industria di utensili in pietra, o su un fossile ‘critico’, non possono catturare l’intera complessità delle origini del nostro mosaico, una volta presi in considerazione altri dati“.

Sarah Tishkoff, genetista dell’Università della Pennsylvania, ha aggiunto: “Non è possibile fare inferenze sull’origine geografica degli esseri umani moderni in Africa basandosi esclusivamente su modelli di variazione nelle popolazioni moderne. Questo perché gli esseri umani sono migrati su lunghe distanze”.

Sono migrati dall’Africa e in tutto il mondo negli ultimi 80.000 anni e hanno migrato in tutta l’Africa nel passato recente e antico“.

Conclusioni

Gli homo sapiens hanno avuto origine in Africa circa 200 mila anni fa. Sebbene alcuni dei resti scheletrici più antichi suggeriscano un’origine dell’Africa orientale, l’Africa meridionale ospita popolazioni contemporanee che rappresentano il ramo più antico della filogenesi genetica umana.

La ricerca della Hayes sulla più grande risorsa per il ramo del DNA mitocondriale materno L0 scarsamente rappresentato e con le radici più profonde (198 nuovi mitogenomi per un totale di 1.217 mitogenomi) dagli africani australi contemporanei ha mostrato l’isolamento geografico di L0d1’2, L0k e discendenti di L0g KhoeSan a sud del fiume Zambesi in Africa.

Stabilendo linee temporali, frequenze e dispersioni mitogenomiche, lo studio ha evidenziato che il lignaggio L0 è emerso all’interno della paleo-zona umida residua Makgadikgadi-Okavango dell’Africa meridionale 7 , circa 200 ka (intervallo di confidenza al 95%, 240-165 ka). La divergenza genetica indica un’esistenza prolungata di 70.000 anni del lignaggio L0 prima di una dispersione fuori dalla patria nord-est-sud-ovest tra 130 e 110 ka.

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I proxy paleoclimatici e i dati del modello hanno indicato che l’aumento dell’umidità ha aperto corridoi verdi, prima a nord-est e poi a sud-ovest. Il successivo prosciugamento della terra d’origine corrisponde a una dimensione effettiva sostenuta della popolazione, mentre i cicli umido-secco e il probabile adattamento al foraggiamento marino hanno permesso ai migranti del sud-ovest di raggiungere una crescita della popolazione, come supportato da ampie prove archeologiche sulla costa meridionale.

Lo studio ha proposto un’origine dell’Africa meridionale di esseri umani anatomicamente moderni con un’occupazione prolungata della c.d. casa ancestrale prima delle prime migrazioni di persone che sembrano essere state guidate dai cambiamenti climatici regionali.

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