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Marte fu devastato da un megatsunami a causa dell’impatto di un asteroide

Diverse linee di evidenza suggeriscono che Marte non è sempre il deserto di polvere freddo ed asciutto che è oggi.

In effetti, il pianeta rosso una volta era così umido che in passato sembra avere subito un megatsunami. Cosa ha causato questa devastazione? Secondo una nuova ricerca, L’impatto di un gigantesco asteroide, un evento paragonabile all’impatto di Chicxulub sulla Terra 66 milioni di anni fa, quello che uccise i dinosauri.

Quando la sonda Viking 1 della NASA atterrò su Marte nel 1976, vicino a un grande sistema di canali di inondazione chiamato Maja Valles, trovò qualcosa di strano: non le caratteristiche che ci si aspettava da un paesaggio trasformato da una megainondazione, ma una pianura disseminata di massi.

Il team di scienziati guidato da Rodriguez ha stabilito in un articolo del 2016 che questo era il risultato delle onde di uno tsunami che hanno fatto riaffiorare la costa di un antico oceano marziano. A quel tempo, ipotizzaronoche due tsunami fossero stati innescati da eventi di impatto separati, 3,4 e 3 miliardi di anni fa. Le simulazioni numeriche hanno portato gli scienziati al cratere Lomonsov come fonte del successivo tsunami.

Tuttavia, la fonte del precedente tsunami è rimasta sfuggente. Le pianure settentrionali in cui si pensa che un oceano marziano si sia riversato una volta sono fortemente craterizzate e difficili da interpretare. Rodriguez e il suo team hanno setacciato scrupolosamente le mappe della superficie di Marte, alla ricerca di crateri da impatto che potrebbero essere collegati a enormi tsunami.

Nella loro ricerca hanno individuato Pohl, situato a circa 900 chilometri a nord-est del sito di atterraggio del Viking 1, un cratere di 110 chilometri di diametro, situato a circa 120 metri al di sotto di quello che gli scienziati ritengono sarebbe stato il livello del mare, in una regione chiamata Crisa Planitia.

Mappa topografica che mostra il contesto del cratere e il sito di atterraggio. (Rodriguez at al., Sci. Rep ., 2022) See More

Sulla base delle rocce attorno al cratere che erano state precedentemente datate a circa 3,4 miliardi di anni fa, i ricercatori hanno pensato che anche il cratere Pohl potesse essersi formato in questo momento. E la sua posizione vicino a superfici erose dalle inondazioni e ipotetici depositi di megatsunami suggeriscono che il cratere si sia formato durante un impatto marino.

Per confermare i loro sospetti, i ricercatori hanno condotto simulazioni di impatto, modificando i parametri del dispositivo di simulazione e la superficie su cui si è schiantato. Hanno scoperto che due scenari si adattano al sito osservato.

Innanzitutto, un asteroide di 9 chilometri di diametro incontra una forte resistenza al suolo, provocando un’esplosione di 13 milioni di megatoni. L’altro scenario era un asteroide di 3 chilometri di diametro che incontrava una debole resistenza al suolo, rilasciando 0,5 milioni di megatoni di energia.

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Nelle simulazioni, entrambi questi scenari hanno provocato un cratere di 110 chilometri di diametro, scatenando un megatsunami che ha viaggiato fino a 1.500 chilometri dal luogo dell’impatto, coprendo facilmente la regione intorno a Maja Valles.

Le simulazioni hanno anche abbinato il paesaggio disseminato di massi mentre i detriti dell’impatto sono stati trasportati e depositati dallo tsunami, che nel caso dell’asteroide di 3 chilometri ha raggiunto un’altezza di 250 metri.

Le simulazionie di megatsunami generati dall’impatto simulato corrispondono strettamente ai margini del vecchio deposito di megatsunami mappati e prevedono che i fronti raggiungano il sito di atterraggio di Viking 1“, scrivono i ricercatori.

La posizione del sito lungo un lobo rivolto verso l’altopiano allineato a solchi erosivi supporta un’origine provocata da un megatsunami“.

Il sito è analogo all’impatto di Chicxulub, hanno detto i ricercatori.

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Entrambi si sono verificati in un ambiente marino poco profondo, hanno creato una cavità temporanea di dimensioni simili nel terreno e (secondo le simulazioni) hanno generato uno tsunami di oltre 200 metri di altezza.

Le nostre scoperte“, scrivono, “consentono che le rocce e i sali del suolo nel sito di atterraggio siano di origine marina, invitando alla riconsiderazione scientifica delle informazioni raccolte dalle prime misurazioni in situ su Marte“.

La ricerca è stata pubblicata su Scientific Reports .