NASA: 1 milione di dollari a chi proporrà sistemi innovativi per nutrire gli astronauti

Deep Space Food Challenge, la competizione invita i team a progettare, costruire e dimostrare prototipi di tecnologie di produzione alimentare

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Mentre la NASA si prepara a inviare gli astronauti sulla Luna, l’agenzia mira a potenziare la produzione di una fonte di combustibile fondamentale: il cibo.

Dare ai futuri esploratori la tecnologia per produrre pasti nutrienti, gustosi e soddisfacenti in missioni spaziali di lunga durata permetterà loro di avere l’energia necessaria per esplorare l’ignoto.

In coordinamento con l’Agenzia spaziale canadese, la NASA chiede al pubblico di aiutare a sviluppare tecnologie o sistemi di produzione alimentare innovativi e sostenibili che richiedano risorse minime e producano rifiuti minimi. Soprannominata Deep Space Food Challenge, la competizione invita i team a progettare, costruire e dimostrare prototipi di tecnologie di produzione alimentare in grado di fornire prodotti nutrizionali tangibili o cibo ai futuri astronauti.

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Nel tempo, il cibo perde il suo valore nutritivo. Ciò significa che per una missione pluriennale su Marte, portare con sé cibo preconfezionato non soddisferà tutte le esigenze per mantenere la salute degli astronauti. Inoltre, l’insicurezza alimentare è un problema cronico significativo sulla Terra sia nelle comunità urbane che rurali. I disastri che interrompono le catene di approvvigionamento aggravano ulteriormente la carenza di cibo.

Lo sviluppo di soluzioni di sistemi alimentari avanzati compatti e innovativi attraverso iniziative come la Deep Space Food Challenge potrebbe avere applicazioni nella produzione alimentare locale domestica e comunitaria, fornendo nuove soluzioni per le risposte umanitarie a inondazioni e siccità e nuove tecnologie per un rapido dispiegamento in seguito a disastri.

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“Nutrire gli astronauti per lunghi periodi durante i viaggi spaziali richiederà soluzioni innovative”, ha affermato Jim Reuter, amministratore associato per la direzione della missione della tecnologia spaziale della NASA presso la sede dell’agenzia a Washington. “Spingere i confini della tecnologia alimentare manterrà sani i futuri esploratori e potrebbe persino aiutare a nutrire le persone qui sulla Terra”.

Nell’ottobre 2021, la fase 1 della sfida è culminata quando la NASA ha assegnato a 18 team un totale di $ 450.000 per sviluppare i loro concetti per una tecnologia di produzione alimentare innovativa in grado di produrre prodotti alimentari sicuri, accettabili, appetibili e nutrienti, stabili e di alta qualità, riducendo al minimo l’immissione di risorse necessarie.

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La NASA e l’Agenzia spaziale canadese hanno riconosciuto congiuntamente 10 squadre internazionali vincitrici per le loro proposte. Il partner di supporto della sfida della NASA, la Methuselah Foundation, ha sponsorizzato due premi da 25.000 dollari a team internazionali per la loro eccezionale innovazione. L’Agenzia spaziale canadese ha assegnato a 10 squadre $ 30.000 cadauna.

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La NASA ora invita sia i team nuovi che quelli esistenti ad entrare nella Fase 2, che richiederà ai team di costruire e dimostrare prototipi dei loro progetti e produrre cibo. I partecipanti interessati dagli Stati Uniti possono competere nella Fase 2 per una parte di un montepremi fino a $ 1 milione.

“Siamo entusiasti di continuare a collaborare con l’Agenzia spaziale canadese per condurre la prossima fase di questa sfida e identificare soluzioni da tutto il mondo”, ha affermato la NASA secondo quanto riportato dall’agenzia Reuter.

La Deep Space Food Challenge chiede ai concorrenti di creare una tecnologia, un sistema o un approccio per la produzione alimentare che potrebbe essere potenzialmente integrato in un sistema alimentare completo per sostenere un equipaggio di quattro persone in una missione nello spazio profondo della durata di tre anni. Dovrebbe essere preso in considerazione tutto il necessario per conservare, preparare e consegnare il cibo all’equipaggio, compresa la produzione, la lavorazione, il trasporto, il consumo e lo smaltimento dei rifiuti.

Le tecnologie proposte come i sistemi di crescita delle piante, i prodotti alimentari fabbricati e le soluzioni pronte per il consumo combinate potrebbero fornire ai futuri equipaggi una varietà di opzioni per la nutrizione quotidiana.

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Nella fase 1, i giudici della NASA hanno raggruppato le richieste in base al cibo che prevedevano di produrre. Tra i progetti c’era una varietà di sistemi che andavano da complessi a molto semplici. I team hanno proposto tecnologie per produrre cibi pronti come il pane, nonché polveri disidratate che potrebbero essere trasformate in prodotti alimentari. Altre tecnologie riguardavano piante coltivate e funghi o alimenti ingegnerizzati come cellule di carne coltivate, che potevano essere tutte coltivate o prodotte dall’equipaggio in missioni nello spazio profondo. I dettagli sulle candidature e sui team vincitori sono disponibili sul sito Web della sfida.

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Tutte le squadre coinvolte nella Fase 1 della sfida hanno soddisfatto i requisiti di registrazione per entrare nella Fase 2. Le nuove squadre sono benvenute e altamente incoraggiate a partecipare dopo aver fornito le informazioni di registrazione richieste , dovute entro il 28 febbraio. I partecipanti interessati dagli Stati Uniti possono competere per parte della un montepremi fino a $ 1 milione dalla NASA. L’Agenzia spaziale canadese ospita una competizione parallela con una domanda e un processo di valutazione separati, nonché un proprio montepremi, per le squadre canadesi partecipanti. Squadre qualificate provenienti da altri paesi possono competere ma non avranno diritto a premi in denaro.

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