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Da Simon all’ iPhone: breve storia degli smartphone

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Nel 1926, durante un’intervista per la rivista “Collier“, il leggendario scienziato e inventore Nikola Tesla descrisse un pezzo di tecnologia futura, lo smartphone, che avrebbe rivoluzionato la vita dei suoi utenti. Ecco la citazione:

“Quando il wireless sarà applicato perfettamente, l’intera terra sarà convertita in un enorme cervello, che di fatto è, essendo tutte le cose particelle di un insieme reale e ritmico. Saremo in grado di comunicare l’uno con l’altro istantaneamente, indipendentemente dalla distanza. Non solo, ma attraverso la televisione e la telefonia ci vedremo e ci ascolteremo perfettamente come se fossimo faccia a faccia, nonostante distanze intermedie di migliaia di miglia; e gli strumenti attraverso i quali potremo comunicare saranno sorprendentemente semplici rispetto al nostro telefono attuale. Un uomo sarà in grado di portarne uno nella tasca del giubbotto”.

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Lo smartphone moderno

Anche se Tesla potrebbe non aver scelto di chiamarli “smartphone“, la sua lungimiranza è stata azzeccatissima. Questi telefoni del futuro hanno, in sostanza, riprogrammato il modo in cui interagiamo e viviamo il mondo. Ma non sono apparsi magicamente in una sola notte. Molte tecnologie hanno progredito, gareggiato e si sono evolute verso i compagni tascabili abbastanza sofisticati su cui possiamo fare affidamento.

Allora chi ha inventato lo smartphone? Innanzitutto, chiariamo che non è nato con Apple, anche se l’azienda e il suo carismatico co-fondatore Steve Jobs meritano molto credito per aver perfezionato un modello che ha reso la tecnologia quasi indispensabile tra le masse. In effetti, c’erano telefoni in grado di trasmettere dati, nonché applicazioni in primo piano come la posta elettronica, in uso prima dell’arrivo dei primi dispositivi popolari, come il Blackberry.

Da allora, la definizione di smartphone è diventata sostanzialmente arbitraria. Ad esempio, un telefono è ancora intelligente se non ha un touchscreen? Un tempo, il Sidekick, un popolare telefono dell’operatore T-Mobile, era considerato all’avanguardia. Aveva una tastiera full-qwerty girevole che consentiva messaggi di testo rapidi, schermo LCD e altoparlanti stereo.

Nei tempi moderni, poche persone troverebbero un telefono accettabile da remoto che non può eseguire app di terze parti. La mancanza di consenso è ulteriormente offuscata dal concetto di “feature phone“, che condivide alcune delle capacità dello smartphone. Ma è abbastanza intelligente?

Una solida definizione da libro di testo viene dal dizionario di Oxford, che descrive uno smartphone come “un telefono cellulare che svolge molte delle funzioni di un computer , in genere dotato di un’interfaccia touchscreen, accesso a Internet e un sistema operativo in grado di eseguire app scaricate“. Quindi, allo scopo di essere il più completo possibile, iniziamo con la soglia minima di ciò che costituisce funzionalità “intelligenti”: l’informatica.

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Chi ha inventato gli smartphone?

Il primo dispositivo che tecnicamente si qualifica come smartphone era semplicemente un telefono in mattoni altamente sofisticato, per l’epoca. Hai presente uno di quei giocattoli ingombranti, ma abbastanza esclusivi, simbolo di status che brillavano nei film degli anni ’80 come “Wall Street?” L’IBM Simon Personal Communicator, rilasciato nel 1994, era un mattone più elegante, più avanzato e premium venduto per $ 1.100. Certo, molti smartphone oggi costano altrettanto, ma ricorda che $ 1.100 negli anni ’90 non erano di certo pochi spiccioli.

IBM aveva concepito l’idea di un telefono in stile computer già negli anni ’70, ma è stato solo nel 1992 che l’azienda ha presentato un prototipo alla fiera COMDEX di computer e tecnologia a Las Vegas. Oltre a effettuare e ricevere chiamate, il prototipo Simon poteva anche inviare fax, e-mail e pagine cellulari, oltre a un elegante touchscreen per comporre i numeri.

Le funzionalità extra includevano app per calendario, rubrica, calcolatrice, pianificatore e blocco note. IBM ha anche dimostrato che il telefono era in grado di visualizzare mappe, azioni, notizie e altre applicazioni di terze parti, con alcune modifiche.

Tragicamente, il Simon è finito nel mucchio degli oggetti arrivati troppo in anticipo sui tempi. Nonostante tutte le caratteristiche sgargianti, era proibitivo per la maggior parte dei costi ed era utile solo per una clientela molto di nicchia. Il distributore, BellSouth Cellular, avrebbe successivamente ridotto il prezzo del telefono a $ 599 con un contratto di due anni. E anche allora, l’azienda ha venduto solo circa 50.000 unità. La società ha ritirato il prodotto dal mercato dopo sei mesi.

Il primo matrimonio di PDA e telefoni cellulari

Il fallimento iniziale nell’introdurre quella che era una nozione abbastanza nuova di telefoni, con una molteplicità di funzionalità, non significava necessariamente che i consumatori non fossero interessati a incorporare dispositivi intelligenti nelle loro vite.

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In un certo senso, la tecnologia intelligente era di gran moda alla fine degli anni ’90, come dimostra l’adozione diffusa di gadget intelligenti autonomi noti come assistenti digitali personali. Prima che i produttori e gli sviluppatori di hardware scoprissero i modi per unire con successo i PDA con i telefoni cellulari, la maggior parte delle persone si accontentava semplicemente di trasportare due dispositivi.

Il nome di spicco del settore all’epoca era l’azienda di elettronica Palm con sede a Sunnyvale, che balzò alla ribalta con prodotti come Palm Pilot. Nel corso delle generazioni della linea di prodotti, vari modelli offrivano una moltitudine di app preinstallate, connettività da PDA a computer, e-mail, messaggistica e uno stile interattivo. Altri concorrenti all’epoca includevano Handspring e Apple con l’Apple Newton.

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Le cose hanno iniziato a convergere subito prima dell’inizio del nuovo millennio, quando i produttori di dispositivi hanno iniziato a incorporare lentamente funzionalità intelligenti nei telefoni cellulari.

Il primo smartphone degno di nota: Nokia 9000

Il primo sforzo degno di nota è stato il comunicatore Nokia 9000, che il produttore ha introdotto nel 1996. Aveva un design a conchiglia abbastanza grande e ingombrante, ma consentiva una tastiera qwerty, insieme ai pulsanti di navigazione. In questo modo i produttori potevano stipare in alcune delle funzionalità intelligenti più vendibili, come fax, navigazione web, e-mail ed elaborazione testi.

Ma è stato l’Ericsson R380, che ha debuttato nel 2000, a diventare il primo prodotto fatturato e commercializzato come smartphone.

A differenza del Nokia 9000, era piccolo e leggero come la maggior parte dei normali telefoni cellulari. Sorprendentemente, la tastiera del telefono poteva essere ruotata verso l’esterno per rivelare un touchscreen in bianco e nero da 3,5 pollici da cui gli utenti accedevano a una serie di app. Il telefono consentiva anche l’accesso a Internet, sebbene non fosse disponibile alcun browser Web e gli utenti non fossero in grado di installare app di terze parti.

La convergenza è continuata mentre i concorrenti dal lato PDA si sono spostati nella mischia, con Palm che ha introdotto il Kyocera 6035 nel 2001 e Handspring che ha lanciato la propria offerta, il Treo 180, l’anno successivo.

Il Kyocera 6035 è stato il primo smartphone ad essere accoppiato con un importante piano dati wireless tramite Verizon, mentre il Treo 180 ha fornito servizi tramite una linea GSM e un sistema operativo che integrava perfettamente telefono, Internet e servizi di messaggistica di testo.

Smartphone Mania si diffonde da est a ovest

Nel frattempo, mentre i consumatori e l’industria tecnologica in Occidente stavano ancora armeggiando con quelli che molti chiamavano ibridi PDA/cellulari, un impressionante ecosistema di smartphone si stava affermando in tutto il Giappone. Nel 1999, la nuova società di telecomunicazioni locale NTT DoCoMo ha lanciato una serie di telefoni collegati a una rete Internet ad alta velocità chiamata i-mode.

Rispetto al Wireless Application Protocol, la rete utilizzata negli Stati Uniti per i trasferimenti di dati per i dispositivi mobili, il sistema wireless giapponese ha consentito una gamma più ampia di servizi Internet come e-mail, risultati sportivi, previsioni del tempo, giochi, servizi finanziari e prenotazione di biglietti – il tutto eseguito a velocità maggiori.

Alcuni di questi vantaggi sono attribuiti all’uso di “HTML compatto” o “cHTML“, una forma modificata di HTML che consente un rendering completo delle pagine web. In due anni, la rete NTT DoCoMo contava circa 40 milioni di abbonati.

Ma al di fuori del Giappone, l’idea di trattare il telefono cellulare come una sorta di coltellino svizzero digitale non aveva preso piede. I principali attori all’epoca erano Palm, Microsoft e Research in Motion, un’azienda canadese meno conosciuta. Ognuno aveva i suoi rispettivi sistemi operativi. Potresti pensare che i due nomi più affermati nel settore tecnologico avrebbero un vantaggio in questo senso. Tuttavia, c’era qualcosa di più che leggermente avvincente nei dispositivi Blackberry di RIM che alcuni utenti chiamavano i loro fidati dispositivi Crackberries.

La reputazione di RIM è stata costruita su una linea di prodotti di cercapersone a due vie che, nel tempo, si è evoluta in smartphone a tutti gli effetti. Fondamentale per il successo dell’azienda all’inizio sono stati i suoi sforzi per posizionare il Blackberry, prima di tutto, come piattaforma per le imprese e le imprese per fornire e ricevere e-mail push attraverso un server sicuro. È stato questo approccio non ortodosso che ha alimentato la sua popolarità tra i consumatori più tradizionali.

l’iPhone di Apple

Nel 2007, durante un evento stampa molto pubblicizzato a San Francisco, Jobs è salito sul palco e ha presentato un prodotto rivoluzionario che ha stabilito un paradigma completamente nuovo per i telefoni basati su computer. L’aspetto, l’interfaccia e le funzionalità principali di quasi tutti gli smartphone in arrivo, in un modo o nell’altro, derivano dall’innovativo design incentrato sul touchscreen dell’iPhone originale .

Tra alcune delle funzionalità innovative c’era un display ampio e reattivo da cui controllare la posta elettronica, riprodurre video e audio in streaming, navigare in Internet con un browser mobile che caricava siti Web completi, proprio come avviene sui personal computer. L’esclusivo sistema operativo iOS di Apple ha consentito una vasta gamma di comandi intuitivi basati su gesti e, infine, un magazzino in rapida crescita di applicazioni di terze parti scaricabili.

Ancora più importante, l’iPhone ha riorientato il rapporto delle persone con gli smartphone. Fino ad allora, erano generalmente rivolti a uomini d’affari e appassionati che li vedevano come uno strumento prezioso per rimanere organizzati, corrispondere tramite e-mail e aumentare la loro produttività.

La versione di Apple lo ha portato a un altro livello come una vera e propria centrale multimediale, consentendo agli utenti di giocare, guardare film, chattare, condividere contenuti e rimanere in contatto con tutte le possibilità che stiamo ancora riscoprendo costantemente.

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