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I vaccini Covid stanno diventando meno efficaci?

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I vaccini contro il Covid-19 sono ancora “sorprendentemente efficaci” nonostante i timori che l’immunità possa ridursi nel tempo, affermano gli esperti.

Ci sono state alcune preoccupazioni sull’efficacia dei vaccini Covid-19 dopo che una serie di studi recenti ha indicato un numero crescente di cosiddetti casi Covid “rivoluzionari” tra i completamente vaccinati. Gli studi hanno, tuttavia, dimostrato che le persone completamente vaccinate sono ancora altamente protette contro infezioni gravi, ospedalizzazione e morte causata dal virus.

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I dati preliminari pubblicati dal governo israeliano a luglio hanno mostrato che il  vaccino Pfizer era efficace solo per il 16% contro l’infezione sintomatica per le persone che avevano ricevuto due dosi a gennaio. Per le persone che erano state completamente vaccinate entro aprile, il vaccino era efficace al 79% contro l’infezione sintomatica, suggerendo che l’immunità acquisita attraverso l’immunizzazione si esaurisce nel tempo.
Una ricerca finanziata da Pfizer, pubblicata a luglio, ha mostrato che l’efficacia del vaccino Pfizer-BioNTech è più forte tra una settimana e due mesi dopo aver ricevuto la seconda dose, arrivando al 96,2%. Poi, tuttavia, diminuisce in media del 6% ogni due mesi. Da quattro a sei mesi dopo la seconda dose, la sua efficacia scende a circa l′84%.
Ad agosto, nel frattempo, uno studio nel Regno Unito su oltre un milione di persone completamente vaccinate ha scoperto che la protezione sia dai vaccini Oxford-AstraZeneca che da quelli Pfizer-BioNTech è diminuita nel tempo. L’analisi ha mostrato che un mese dopo aver ricevuto la seconda dose del vaccino Pfizer, la protezione contro il virus è dell′88%. Dopo cinque o sei mesi, tale protezione scende al 74%.
La protezione si è attesta al 77% un mese dopo la seconda dose del vaccino Oxford-AstraZeneca e scende al 67% dopo quattro o cinque mesi.

Lezioni da Israele

La campagna vaccinale in Israele è stata una delle più veloci al mondo, nonostante ciò, il numero di casi di Covid-19 in Israele è in forte aumento da luglio.

Alla fine di luglio, Israele ha iniziato a offrire a tutti gli ultrasessantenni una terza dose di vaccino. Il suo programma di richiamo è stato rapidamente ampliato e dal mese di agosto nel paese la terza dose è disponibile per tutti coloro che hanno più di 30 anni.

Il professor Eyal Leshem, specialista in malattie infettive presso lo Sheba Medical Center in Israele che ha curato pazienti affetti da Covid, ha dichiarato alla CNBC che nonostante un evidente aumento dei casi pur con un alto tasso di vaccinazione, il tasso di casi gravi nel paese è rimasto “sostanzialmente più basso”.

Lo attribuiamo al fatto che la maggior parte della nostra popolazione adulta è vaccinata con due dosi e più di un milione di persone ha ricevuto la terza dose di richiamo”, ha detto.

I tassi di malattia grave nei vaccinati sono circa un decimo di quelli osservati nei non vaccinati, il che significa che il vaccino è ancora efficace per oltre il 90% nel prevenire la malattia grave”, ha aggiunto Leshem.

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Le persone che hanno ricevuto la dose di richiamo hanno anche un rischio molto, molto inferiore di contrarre l’infezione, come mostrano i nostri dati a breve termine”.

Richard Reithinger, esperto di malattie infettive e vicepresidente della salute globale presso RTI International con sede negli Stati Uniti, ha dichiarato che la maggior parte dei vaccini sviluppati per Covid-19 sono “a dir poco straordinariamente efficaci, anche con le nuove varianti emergenti”.

Prova inconfutabile di questo è il modo in cui i casi, le malattie gravi che richiedono il ricovero in ospedale e i decessi sono diminuiti drasticamente nei paesi che hanno rapidamente aumentato la copertura vaccinale”, ha affermato.

Nei paesi con una copertura vaccinale molto elevata, come l’Islanda con oltre il 90%, non vengono segnalati quasi casi gravi e decessi. Allo stesso modo, nei paesi con una copertura vaccinale da moderata ad alta, come gli Stati Uniti e il Canada, i casi gravi e i decessi si osservano quasi esclusivamente tra i non vaccinati”.

Effetto delta

Un precedente studio inglese, pubblicato a maggio, ha scoperto che il vaccino Pfizer-BioNTech è efficace all′88% nel prevenire la malattia sintomatica della variante delta. Contro la variante alfa, un tempo il ceppo dominante nel Regno Unito, il vaccino è efficace al 93% nel prevenire la malattia sintomatica.

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Nel frattempo, la ricerca ha scoperto che due dosi del vaccino Oxford-AstraZeneca sono efficaci al 60% nel prevenire la malattia sintomatica della variante delta, rispetto a un tasso di efficacia del 66% contro la variante alfa.

I dati hanno mostrato l’importanza di effettuare due dosi di questi vaccini poiché l’efficacia contro l’infezione sintomatica della variante delta è di appena il 33% tre settimane dopo la prima dose, secondo lo studio.

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Reithinger ha detto alla CNBC che anche se il virus ha continuato a mutare, non significa necessariamente che sia diventato più resistente ai vaccini esistenti.

La variante delta ha dimostrato di essere più trasmissibile rispetto ad altre varianti e l’efficacia del vaccino è leggermente inferiore rispetto alle varianti alfa e beta. La variante kappa, emersa in India nello stesso periodo, tuttavia, non è così trasmissibile”, ha sottolineato.

 Una terza dose è la risposta?

Molti altri paesi, inclusi gli Stati Uniti e il Regno Unito, stanno ora offrendo, o pianificando di offrire, terze dosi di vaccini contro il Covid-19 per aiutare a rafforzare l’immunità al virus.

Secondo Gideon Schreiber, professore al Weizmann Institute of Science in Israel, una terza dose di richiamo potrebbe diventare una necessità.

Sfortunatamente, non sarà nemmeno [sarà] annuale, sarà due volte l’anno”, ha predetto. “Il virus ha un enorme potenziale per nuove varianti, molte delle quali lavoreranno per mettere a tacere l’immunità, quindi c’è la possibilità che avremo bisogno di ulteriori booster in futuro”.

Schreiber ha aggiunto che il programma israeliano appare, finora, un grande successo. Dopo una seconda dose, ha detto alla CNBC, le persone hanno quattro o cinque volte meno probabilità di ammalarsi gravemente di Covid. Ma dopo una terza dose, hanno più di dieci volte meno probabilità di ammalarsi gravemente del virus.

Tuttavia, Reithinger ha sostenuto che la terza dose non è necessariamente un passo logico in questo momento.

Ci sono solo dati limitati disponibili sul fatto che una risposta immunitaria innescata dai vaccini disponibili sta calando dopo sei-otto mesi”.

La maggior parte dei dati riguarda l’infezione, piuttosto che il ricovero in ospedale o la morte. I dati, inoltre, non tengono conto dell’utilizzo di interventi non farmaceutici, come il mascheramento e il distanziamento sociale, che in molti contesti dovrebbero continuare ad essere utilizzati e rispettati. Gli unici gruppi di popolazione per i quali è possibile sostenere i colpi di richiamo sono gli immunocompromessi”.

Tuttavia, ha affermato che un ulteriore richiamo potrebbe alla fine diventare necessario se i dati dimostreranno che l’efficacia dei vaccini contro la malattia grave e la morte diminuisce nel tempo.

Speranza per un trattamento?

Schreiber sta attualmente supervisionando la ricerca su un farmaco terapeutico che agirebbe come un “super-tappo”, bloccandosi fisicamente nei recettori cellulari a cui il virus si attacca. Lavorando per bloccare le “porte di ingresso” delle cellule piuttosto che attaccare il virus stesso, gli scienziati sperano di rimanere al passo con eventuali mutazioni future.

Dovrebbe funzionare contro le varianti future, perché in realtà non sta inseguendo il virus: il virus può cambiare, ma finché il virus si lega ad esso, lo bloccherà”, ha detto.

Tuttavia, Schreiber ha affermato che il farmaco non sarà qualcosa utilizzabile su larga scala.

È troppo costoso e non ce n’è bisogno”, ha detto. “Per come la vedo io, dovrebbe essere dato a persone che hanno contratto il Covid e fanno parte di un gruppo ad alto rischio. Inoltre non ha un effetto a lungo termine come un vaccino”.

Leshem dello Sheba Medical Center ha sostenuto che le vaccinazioni sono attualmente la migliore speranza che la società ha di trovare uno stato di “equilibrio” con il virus, in cui il virus possa circolare senza gravi ripercussioni.

La migliore speranza per le persone a rischio è l’immunizzazione, un vaccino efficace, che abbiamo attualmente e che può essere migliorato attraverso booster, miscelazione o altri metodi”, ha affermato.

Nonostante la ricerca molto [intensa], è molto difficile trovare trattamenti efficaci: i virus non sono batteri. Quindi, mentre abbiamo sviluppato buoni antibiotici che hanno cambiato radicalmente il corso delle infezioni batteriche, non abbiamo antivirali così buoni per molti dei virus che infettano gli esseri umani».

Le aziende farmaceutiche stanno anche esaminando nuovi trattamenti per prevenire il Covid oltre ai vaccini. A metà agosto, AstraZeneca ha pubblicato i risultati di uno studio di fase tre su una terapia anticorpale che ha dimostrato di ridurre del 77% il rischio di sviluppare Covid-19 sintomatico. Non ci sono stati decessi o casi di malattia grave tra i 25 partecipanti che hanno contratto il Covid sintomatico durante lo studio. Allo studio hanno preso parte un totale di 5.172 persone, il 75% delle quali presentava comorbilità.

Reuters ha riferito che quest’anno AstraZeneca sta cercando l’approvazione condizionata per la terapia nei principali mercati. Il gigante farmaceutico produrrà da 1 a 2 milioni di dosi entro la fine di quest’anno, ha affermato l’agenzia di stampa.

Quello in cui credo veramente è che abbiamo davvero bisogno di una medicina”, ha detto Schreiber. “Ci sono molti sforzi nello sviluppo di un farmaco e non c’è motivo per non credere che non arriverà nel prossimo futuro. Arriverà e questo in fondo, penso, metterà fine alla storia”.

Ha aggiunto: “Il virus continua a mutare: arriveranno nuove varianti, ma la velocità dei progressi tecnologici è davvero sorprendente. Quindi dico che non c’è motivo di disperare”.

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