Lo Pterosauro gigante del Canada

Gli azhdarchidi erano un gruppo di grandi rettili volanti dal collo lungo e cicogna che vivevano durante il periodo Cretaceo, da 145 a 66 milioni di anni fa.

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Milioni di anni fa, un rettile volante grande quanto un aereo si librava nei cieli di quello che oggi è il Canada.

Adesso, questa enorme specie di pterosauro gigante, parte di un gruppo noto come azhdarchids, ha finalmente un nome: Cryodrakon boreas, dalle antiche parole greche che si traducono in “drago freddo dei venti del nord“.

Cryodrakon boreas

Fossili di borodrakon borea sono stati scoperti decenni fa e si pensava appartenessero a un altro azidaride nordamericano: Il Quetzalcoatlus, uno dei più grandi animali volanti conosciuti. Ma la scoperta di ulteriori fossili negli ultimi anni ha fatto capire agli scienziati che i fossili rappresentavano una nuova specie,  la prima nuova specie di pterosauro gigante scoperta in Canada.

La ricostruzione, grazie a un nuovo studio, è basata sulle dimensioni di un enorme osso del collo che si ritiene appartenga a un animale adulto, il pterosauro appena descritto probabilmente aveva un’apertura alare di circa 10 metri, rendendolo paragonabile in dimensioni al suo mostruoso cugino azhdarchid Quetzalcoatlus.

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Lo studio afferma che i fossili di Cryodrakon provenivano dal Parco Provinciale dei Dinosauri in Alberta e risalgono tra i 77 e i 74 milioni di anni fa, nel il periodo Cretaceo (145,5 – 65,5 milioni di anni fa). L’autore dello studio David Hone,  professore senior e direttore del programma di biologia alla Queen Mary University di Londra, ha spiegato che l’Azhdarchids abitava tutti i continenti tranne l’Antartide e l’Australia. Questi animali sono noti per avere teste di grandi dimensioni, colli lunghi, gambe lunghe e piedi larghi.

Nonostante ciò, rimangono un numero limitato di fossili di questi giganti volanti.

I fossili vengono conservati quando i resti degli animali vengono sepolti in strati di sedimenti e grazie a batteri che distruggono la materia organica. Molti dei resti meglio conservati risalenti a milioni di anni fa appartenevano ad animali che vivevano vicino a mari o fiumi e gli pterosauri allora (incluso il Cryodrakon) vivevano principalmente nell’entroterra, ha spiegato Hone.

E le loro ossa sono follemente sottili, quindi sono molto rare“, ha aggiunto. “Siamo fortunati ad avere tutto il materiale buono che abbiamo“.

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Che aspetto aveva il C. boreas in vita? Il paleoartista David Maas ha illustrato lo pterosauro con uno disegno distintivo rosso e bianco che sarà probabilmente immediatamente riconoscibile per qualsiasi canadese. Viste dall’alto con le ali spiegate, i segni sulla schiena e le punte delle ali del Cryodrakon ricordano fortemente la bandiera canadese, fino all’iconica foglia d’acero al centro.

Ovviamente i colori sono stati scelti  per creare qualcosa di divertente, in quanto non ci sono prove fossili dei colori o dei motivi che potevano adornare l’animale. Tuttavia, ha affermato Honein realtà è una combinazione di colori plausibile“.

Non è nulla di ridicolo o impossibile in base a ciò che sappiamo sui colori dei grandi uccelli viventi“, ha  aggiunto Hone.

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I risultati sono stati pubblicati online il 9 settembre nel Journal of Vertebrate Paleontology.