Civiltà intelligenti potrebbero non raggiungere mai le stelle

Cosa sappiamo, però, degli altri pianeti? Se una specie acquatica dominante su un mondo oceanico alieno costruisse una sorta di civiltà tecnologica, penserebbe alla possibilità di esplorare lo spazio? Soprattutto, sarebbe in grado di farlo?

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Un nuovo studio spiega perché civiltà intelligenti potrebbero non raggiungere mai le stelle

Qui sulla Terra, l’evoluzione ha prodotto una varietà meravigliosamente diversificata di forme di vita e si dà il caso che un ceppo di primati in grado di comunicare con la voce e dotati di pollici opponibili siano saliti ai vertici e stiano costruendo una civiltà in grado di viaggiare nello spazio.

Cosa sappiamo, però, degli altri pianeti? Se una specie acquatica dominante su un mondo oceanico alieno costruisse una sorta di civiltà tecnologica, penserebbe alla possibilità di esplorare lo spazio? Soprattutto, sarebbe in grado di farlo?

Civiltà tecnologiche che potrebbero non raggiungere le stelle

Un nuovo articolo pubblicato sul Journal of the British Interplanetary Society prova a rispondere a queste e altre domande esaminando possibili civiltà su altri mondi e i fattori che dovrebbero governare la loro capacità di esplorare i loro sistemi solari.
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Il titolo del lavoro, tradotto in italiano è “Introducing the Exoplanet Escape Factor and the Fishbowl Worlds (two conceptual tools for the search for extra terrestrial civilizations)” L’unico autore è Elio Quiroga, professore all’Universidad del Atlántico Medio in Spagna.

Non abbiamo modo di sapere se esistono o meno altre Intelligenze Extraterrestri (ETI). Bisogna, però, ammettere almeno alcune possibilità che esistano altre civiltà tecnologiche ma nessuno è in grado di confermare o smentire la loro esistenza.

L’equazione di Drake è uno degli strumenti che utilizziamo per parlare dell’esistenza delle ETI. È una sorta di esperimento mentale strutturato sotto forma di un’equazione che ci consente di stimare l’esistenza di altre ETI attive e in gardo di comunicare. Alcune delle variabili nell’equazione di Drake (DE) sono il tasso di formazione stellare, il numero di pianeti attorno a quelle stelle e la frazione di pianeti su cui potrebbe esistere la vita come la conosciamo e su cui la vita potrebbe evolversi al punto di diventare una ETI.

Nel suo articolo di ricerca, Quiroga propone due nuovi concetti per alimentare la DE: l’Exoplanet Escape Factor e i mondi Fishbowl.

Le superterre

Pianeti di massa diversa hanno velocità di fuga diverse. La velocità di fuga della Terra è di 11,2 km/s (chilometri al secondo), ovvero più di 40.000 km/h.

La velocità di fuga è per oggetti balistici senza propulsione, quindi i nostri razzi in realtà non viaggiano a 40.000 km/h. Ma la velocità di fuga è utile per confrontare diversi pianeti perché è indipendente dal veicolo utilizzato e dalla sua propulsione.



Le Super-Terre hanno masse molto maggiori e velocità di fuga molto più elevate. Sebbene non esista una definizione esatta della massa di una Super-Terra, molte fonti utilizzano il limite superiore di 10 masse terrestri per definirle. Quindi, una ETI su una Super-Terra si troverebbe ad affrontare una serie di condizioni diverse rispetto a quelle che affrontiamo qui sulla Terra quando si tratta di viaggi spaziali.

grafico della velocità di fuga
Questo semplice grafico tratto dall’articolo mostra come la velocità di fuga aumenta con la massa planetaria. L’asse x mostra le masse terrestri e l’asse y mostra la velocità di fuga richiesta. (Quiroga, 2024)

In questo lavoro, Quiroga implementa l’Exoplanet Escape Factor (Fex) e l’Exoplanet Escape Velocity (Vex.). Lavorando con loro, arriva a un campione di velocità di fuga per alcuni esopianeti conosciuti. Nota che la composizione dei pianeti non è fondamentale, ma solo le loro masse.

tabella che mostra le velocità di fuga per mondi diversi
Questa cifra della ricerca mostra quanto sarebbe facile o difficile raggiungere lo spazio da alcuni esopianeti conosciuti. Il verde indica che la fuga è possibile, l’arancione indica probabili problemi e il rosso indica l’impossibilità pratica del viaggio spaziale. (Quiroga, 2024)

Quiroga sottolinea che un pianeta con un valore Fex di 2,2 renderebbe improbabili i viaggi nello spazio.

Valori di Fex > 2,2 renderebbero improbabili i viaggi spaziali per gli abitanti dell’esopianeta: non sarebbero in grado di lasciare il pianeta utilizzando una quantità immaginabile di carburante, né una struttura missilistica praticabile resisterebbe alle pressioni coinvolte nel processo, almeno con i materiali che conosciamo (per quanto ne sappiamo, la stessa tavola periodica degli elementi e le stesse combinazioni di essi governano l’intero Universo)“.

Potrebbe quindi darsi che una specie intelligente su questi pianeti non sarebbe mai in grado di viaggiare nello spazio a causa della pura impossibilità fisica“, scrive Quiroga.

In effetti, eventuali civiltà sorte su pianeti di questo tipo potrebbero non concepire mai l’idea di alcun tipo di viaggio spaziale.

Naturalmente, l’esplorazione dello spazio non è una strada a senso unico. Gli astronauti devono tornare dallo spazio e la massa di un pianeta influisce su questo. Il rientro impone le proprie difficoltà a una Super-Terra dieci volte più massiccia del nostro pianeta.

Anche la densità atmosferica gioca un ruolo. Un veicolo spaziale deve controllare la sua velocità e il riscaldamento dovuto all’attrito quando rientra, e questo è più difficile su un pianeta più massiccio, proprio come lo è la fuga.

Quiroga parla anche dell’idea dei Mondi Fishbowl. Questi sono i pianeti sopra Fex 2.2 da cui la fuga è fisicamente impossibile. Come potrebbe essere la vita per una specie intelligente su un mondo Fishbowl?

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Rappresentazione artistica della superficie di un mondo “Iceano”. Secondo Quiroga, se una civiltà sorgesse su un mondo oceanico, potrebbe finire per essere un mondo acquario dove gli abitanti non hanno alcuna possibilità di esplorare lo spazio. (Università di Cambridge)

Mondi oceanici

Nel suo articolo, Quiroga ci invita a essere speculativi con un cenno alla fantascienza. Immagina un mondo oceanico che ospita una specie intelligente. In un ambiente fluido, la comunicazione spontanea viaggia molto più lontano che in un’atmosfera come quella terrestre. I segnali potrebbero viaggiare senza aiuto per centinaia di chilometri.

In un ambiente del genere, “… la comunicazione a distanza tra individui potrebbe essere fattibile senza la necessità di dispositivi di comunicazione“, spiega Quiroga. Quindi, lo slancio per sviluppare le tecnologie della comunicazione potrebbe non esserci. In tal caso, afferma Quiroga, la tecnologia potrebbe non essersi sviluppata e la civiltà potrebbe non essere considerata affatto “comunicativa”, una delle chiavi per la definizione di ETI.

La tecnologia delle telecomunicazioni potrebbe non emergere mai in un mondo del genere, anche se potrebbe ospitare una civiltà pienamente sviluppata“, scrive Quiroga.

Una tale civiltà non sarebbe “comunicativa” e non sarebbe contemplata nell’equazione di Drake“.

Un nuovo studio spiega perché civiltà intelligenti potrebbero non raggiungere mai le stelle

Altre circostanze potrebbero effettivamente intrappolare le civiltà sui loro mondi natali. Su un pianeta con una copertura nuvolosa continua e ininterrotta, il cielo stellato non sarebbe mai visibile. In che modo ciò influenzerebbe una civiltà? Puoi interrogarti sulle stelle se non puoi vederle e non sai che sono lì? Ovviamente no. Una cosa simile è vera in un sistema stellare binario senza notte. Le stelle non sarebbero mai visibili e non sarebbero mai oggetti e fonti di meraviglia.

I mondi oceanici presentano un enigma simile. Sui mondi oceanici o sulle lune con oceani caldi e gusci di ghiaccio ghiacciati spessi chilometri, qualsiasi abitante avrebbe una visione estremamente limitata dell’Universo in cui vive. È difficile immaginare una civiltà tecnologica che possa sorgere in un oceano sotto diversi chilometri di ghiaccio. Ma non siamo nella posizione di giudicare se ciò sia possibile o meno.

La luna di Giove, Europa, ha un oceano caldo sotto uno spesso guscio ghiacciato. Ci sono altri mondi là fuori come Europa? Come sarebbe per le creature intelligenti che vivessero in un mondo come questo? Non vedrebbero mai le stelle nel cielo, le proprie stelle o qualsiasi altro pianeta nel loro sistema solare. (Credito: NASA/JPL/veicolo spaziale Galileo)
La luna di Giove , Europa, ha un oceano caldo sotto uno spesso guscio ghiacciato. Ci sono altri mondi là fuori come Europa? Come sarebbe per le creature intelligenti che vivessero in un mondo come questo? Non vedrebbero mai le stelle nel cielo, le proprie stelle o qualsiasi altro pianeta nel loro sistema solare. (nave spaziale NASA/JPL/Galileo)

L’Exoplanet Escape Factor (Fex) di Quiroga può aiutarci a immaginare quali tipi di mondi potrebbero ospitare le ETI. Può aiutarci ad anticipare i fattori che impediscono o almeno inibiscono i viaggi nello spazio e aggiunge maggiore complessità all’equazione di Drake. Ci porta all’idea dei Fishbowl Worlds, pianeti che potrebbero mantenere una civiltà legata al pianeta per sempre.

Senza la possibilità di fuggire dal proprio pianeta ed esplorare il proprio sistema solare, e senza la capacità di comunicare oltre i propri mondi, potrebbero intere civiltà sorgere e cadere senza mai conoscere l’Universo di cui fanno parte?

Potrebbe succedere proprio sotto il nostro naso, per così dire, e non lo sapremo mai.

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