Manoscritto Voynich: forse individuata una chiave per decodificarlo

Nel misterioso manoscritto Voynich potrebbero essere scritti in codice i segreti sessuali delle donne medievali

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Manoscritto Voynich: forse individuata una chiave per decodificarlo

Il manoscritto Voynich ha a lungo sconcertato e affascinato gli storici e il pubblico; questo documento tardo medievale è ricoperto di illustrazioni di stelle e pianeti, piante, simboli zodiacali, donne nude e fluidi blu e verdi. Ma il testo stesso – che si ritiene sia opera di cinque diversi scribi – è cifrato e deve ancora essere compreso.

In un articolo pubblicato su Social History of Medicine, io e la mia coautrice Michelle L. Lewis proponiamo che il sesso sia uno degli argomenti dettagliati nel manoscritto e che il diagramma più grande rappresenti sia il sesso che il concepimento.

Sessuologia e ginecologia tardomedievale

La ricerca sul manoscritto Voynich ha rivelato alcuni indizi sulle sue origini. La datazione al carbonio fornisce una probabilità del 95% che le pelli utilizzate per realizzare il manoscritto provengano da animali morti tra il 1404 e il 1438, tuttavia, il suo primo proprietario conosciuto con certezza fu un socio dell’imperatore del Sacro Romano Impero Rodolfo II, che visse dal 1552 al 1612, il che lascia più di un secolo di vuoto sulle sue origini.

Alcune illustrazioni (i simboli zodiacali, il disegno di una corona e una forma particolare del muro del castello chiamata merlo a coda di rondine) indicano che il manoscritto è stato realizzato nell’area culturale della Germania meridionale o dell’Italia settentrionale.

Una sezione del manoscritto Voynich contiene illustrazioni di donne nude che tengono oggetti adiacenti o orientati verso i loro genitali. Questi non apparterrebbero a un manoscritto esclusivamente erboristico o astronomico.

Per dare un senso a queste immagini, abbiamo indagato la cultura della ginecologia e della sessuologia del tardo Medioevo, che i medici dell’epoca definivano spesso “segreti delle donne“.

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Il manoscritto 408, chiamato anche manoscritto Voynich, è conservato presso la biblioteca dell’Università di Yale. (Biblioteca dell’Università di Yale)

Per prima cosa abbiamo esaminato il medico bavarese Johannes Hartlieb (circa 1410–68), che visse nel periodo e nel luogo in cui fu realizzato il manoscritto Voynich.



Hartlieb scrisse di piante, donne, magia, astronomia e bagni. Raccomandava anche l’uso di “lettere segrete” (come un codice, un alfabeto segreto o simili) per oscurare ricette e procedure mediche che potrebbero provocare contraccezione, aborto o sterilità.

Anche se il suo alfabeto segreto non è sopravvissuto, l’analisi della sua opera ci ha aiutato a comprendere gli atteggiamenti che all’epoca avrebbero ispirato l’uso della cifratura.

Hartlieb, ad esempio, nutriva una forte apprensione per il fatto che i “segreti delle donne” diventassero ampiamente conosciuti. Temeva che i suoi scritti potessero facilitare il sesso extraconiugale e che Dio lo avrebbe condannato se ciò fosse accaduto.Voynich Manuscript 1024

Nei suoi scritti non cifrati, rifiuta di scrivere su determinati argomenti o esita a farlo, come gli unguenti vaginali dopo il parto, il piacere sessuale delle donne, le affermazioni delle donne che danno alla luce animali, le posizioni coitali “corrette” per il concepimento, consigli dietetici per l’alterazione della libido e informazioni su piante velenose, allucinogene, contraccettive o abortive.

Scrivendo per gli aristocratici maschi in vernacolo bavarese (piuttosto che in latino accademico), Hartlieb afferma che tale conoscenza dovrebbe essere limitata ai lavoratori del sesso, alla gente comune, ai bambini e in alcuni casi alle donne stesse, che stavano diventando sempre più alfabetizzate.

Essendo un uomo che apprezzava il matrimonio eterosessuale e la “modestia” delle donne e che condannava la lussuria, la promiscuità e la prostituzione, era perfettamente convenzionale per il suo ambiente.

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Le donne illustrate nel manoscritto vengono mostrate mentre tengono oggetti non identificati verso i loro genitali. (Biblioteca dell’Università di Yale)

Il manoscritto Voynich parla di argomenti “proibiti”?

Se allora erano diffusi atteggiamenti del genere, era diffusa anche la censura dei segreti femminili? La risposta breve è: sì.

Durante la nostra ricerca, abbiamo decodificato un certo numero di codici di questo periodo (ma nessuno del manoscritto Voynich). Il più lungo era un codice di 21 righe proveniente dall’Italia settentrionale del tardo medioevo che oscurava una ricetta con usi ginecologici, compreso l’aborto.

Abbiamo anche trovato molti esempi di autori che si autocensurano o di lettori che cancellano o distruggono informazioni in testi ginecologici e/o sessuologici. I censori spesso oscuravano solo poche parole, di solito termini genitali o nomi di piante nelle ricette, ma a volte rimuovevano intere pagine o capitoli.

Un manoscritto bavarese contiene ricette per l’invisibilità e incantesimi per costringere sessualmente le donne, dopo le quali sono state rimosse due pagine. Il censore scrive che questa rimozione è avvenuta “non senza motivo“.

Le Rosette

Analizzando le illustrazioni del manoscritto Voynich attraverso questa lente, proponiamo che le Rosette – l’illustrazione più grande ed elaborata del manoscritto – rappresentino una comprensione tardo medievale del sesso e del concepimento.

La nostra proposta è in linea con la cultura patriarcale dell’epoca e risolve molte delle apparenti contraddizioni del manoscritto. Ci consente inoltre di identificare molte delle caratteristiche dell’illustrazione.

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L’illustrazione delle Rosette è composta da cerchi, tubi, punti, lampadine, passaggi, castelli e mura cittadine. (Biblioteca dell’Università di Yale)

Nel tardo medioevo si credeva che l’utero avesse sette camere e la vagina due aperture (una esterna e una interna).

Crediamo che i nove grandi cerchi delle Rosette rappresentino questi, con il cerchio centrale che rappresenta l’apertura esterna e il cerchio in alto a sinistra che rappresenta l’apertura interna. Gli otto cerchi esterni hanno i bordi smussati poiché rappresentano l’anatomia interna, mentre il cerchio centrale ha il bordo sagomato poiché rappresenta l’anatomia esterna.

Abu Bakr Al-Rāzī, un medico persiano che influenzò la medicina europea del tardo medioevo, scrisse che nelle vagine delle vergini esistono cinque piccole vene. Le vediamo correre dal cerchio in alto a sinistra verso il centro.

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Le cinque vene che vanno dall’alto a sinistra al cerchio centrale. (Biblioteca dell’Università di Yale)

Anche i medici allora credevano che per il concepimento fossero necessarie una componente maschile e una femminile, entrambe chiamate “sperma”. Questi sono mostrati in giallo (maschio) e blu (femmina).

Si pensava che le donne ricevessero piacere dal movimento dei due spermatozoi nell’utero, rappresentato attraverso linee e motivi.

Si pensava anche che l’utero avesse due corna o punte, che possiamo vedere nei cerchi in alto a destra e in basso a destra.

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Un primo piano del “corno” inferiore. (Biblioteca dell’Università di Yale)

I castelli e le mura della città potrebbero rappresentare un gioco di parole sul termine tedesco schloss, che aveva significati tra cui “castello“, “serratura“, “genitali femminili” e “bacino femminile“.

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Un primo piano di un castello incorporato nell’illustrazione. (Biblioteca dell’Università di Yale)

E i due soli in alto a sinistra e in basso a destra probabilmente riflettono la convinzione di Aristotele secondo cui il Sole fornisce calore naturale all’embrione durante il suo sviluppo iniziale.

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Aristotele pensava che il Sole fornisse calore naturale all’embrione. (Biblioteca dell’Università di Yale)

Anche se molti aspetti delle illustrazioni devono ancora essere compresi, la nostra proposta merita un attento esame. Ci auguriamo che le ricerche future sul manoscritto Voynich si avvicinino ad esso attraverso una lente simile. Forse, con abbastanza indizi, potremmo trovare un modo per decodificare finalmente questo testo sfuggente.

Keagan Brewer – Research Fellow, Department of Media, Communications, Creative Arts, Language, and Literature, Macquarie University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi l’ articolo originale.

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