La NASA si prepara ad inviare reattori nucleari nello spazio

Gli Stati Uniti hanno grandi piani che prevedono l'utilizzo dell'energia nucleare al di fuori dei suoi confini nazionali. Molto fuori. 

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Mentre l’industria dell’energia nucleare sta lottando per rimanere a galla negli Stati Uniti, impantanata dalla sfiducia pubblica e politica, schiacciata dai costi di manutenzione dei rifiuti nucleari e da un mercato inondato di gas naturale a buon mercato, il paese ha grandi piani per sfruttare l’energia nucleare al di fuori dei suoi confini nazionali. Molto fuori. 

Tra pochi anni, gli Stati Uniti spediranno reattori nucleari sulla Luna e su Marte. Secondo i membri del team del progetto Kilopower, un’iniziativa in collaborazione tra la NASA ed il Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti, l’energia nucleare è vicina ad entrare nell’era spaziale. 

Il progetto Kilopower è uno sforzo tecnologico a breve termine per lo sviluppo di concetti e tecnologie preliminari che potrebbero essere utilizzati per un sistema nucleare a fissione accessibile per consentire soggiorni di lunga durata su superfici planetarie“, afferma la Space Technology Mission Directorate della NASA. In termini generali, l’obiettivo del progetto Kilopower è quello di utilizzare un reattore sperimentale a fissione per alimentare gli avamposti con equipaggio sulla Luna e su Marte, consentendo a ricercatori e scienziati di rimanere e lavorare per periodi di tempo molto più lunghi di quanto sia attualmente possibile

Il reattore a fissione Kilopower ha già superato i suoi test iniziali a terra a pieni voti. Patrick McClure, responsabile del progetto Kilopower, afferma che questo progetto non solo diventerà realtà, ma lo sarà in un futuro ormai prossimo. In una presentazione con Future In-Space Operations della NASA il mese scorso McClure ha dichiarato: “Penso che potremmo farlo in tre anni ed essere pronti per il volo“. 

La posizione ufficiale della NASA è un po ‘più prudente, non fornendo scadenze esatte. La Space Technology Mission Directorate afferma semplicemente che “il team del progetto Kilopower sta sviluppando concetti di missione e sta svolgendo ulteriori attività di riduzione del rischio per preparare una possibile dimostrazione di volo futura con l’obiettivo di passare al programma Missione dimostrativa tecnologica nell’anno fiscale 2020“, aggiungendo che il potenziale di questa dimostrazione sarebbe quello di “aprire la strada per sistemi futuri Kilopower da installare negli avamposti umani sulla Luna e su Marte, consentendo le operazioni di missione in ambienti difficili e missioni basate sull’utilizzazione in situ delle risorse per la produzione di propellenti locali e altri materiali “.



Sebbene questa non sia la prima volta che l’energia nucleare viene utilizzata per alimentare l’esplorazione spaziale, il progetto Kilopower è un progetto molto più ambizioso e potente di qualsiasi altro suo predecessore. Secondo Space.com, “l’energia nucleare ha alimentato i veicoli spaziali per decenni. Le sonde Voyager 1 e Voyager 2 della NASA, i veicoli spaziali New Horizons e il rover marziano Curiosity, insieme a molti altri esploratori robotici, impiegano generatori termoelettrici a radioisotopi (RTG), che convertono il calore emesso dal decadimento radioattivo del plutonio-238 in elettricità“. 

Fonte: NASA
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