Il mistero sulle origini delle piume nei dinosauri

Ritrovamenti fossili in Cina a metà degli anni '90 hanno ribaltato le nozioni di evoluzione delle piume, rivelando che queste non sono, in realtà, uniche per gli uccelli, ma erano già presenti in molti dinosauri: da quel momento i paleontologi hanno fatto molte nuove scoperte ed hanno redatto varie teorie, vediamo quali sono

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Quando i fossili del più antico uccello conosciuto, l’Archaeopteryx , furono scoperti per la prima volta quasi 160 anni fa, il ritrovamento creò un puzzle che da allora ha turbato i paleontologi. Questi fossili sono stati celebrati per la loro combinazione simile a una chimera, avendo sia con caratteristiche rettiliane, come una coda ossuta e mascelle con denti, sia dettagli apparentemente unici negli uccelli, in particolare le piume. I fossili portati alla luce, hanno contribuito a dimostrare che gli uccelli si sono effettivamente evoluti dai dinosauri.

Ma hanno anche presentato un grave problema evolutivo. Le piume preistoriche erano indistinguibili da quelle degli uccelli. Quindi non era chiaro come o quando si fossero evolute le piume e in quali tipi di animali antichi.

Fossili scoperti in Cina negli anni ’90

Spettacolari scoperte fossili dalla Cina a metà degli anni ’90 hanno ribaltato le nozioni di evoluzione delle piume, poiché hanno rivelato che le piume non sono, in realtà, uniche per gli uccelli, ma si sono verificate anche in molti dinosauri. Negli ultimi 30 anni, ulteriori reperti fossili hanno rivelato dettagli notevoli sull’evoluzione delle piume e del volo.

Oggi, scoperte più recenti di quelli che sembrano essere fossili piumati di pterosauri, i cugini volanti dei dinosauri, hanno portato alla teoria che le piume si siano evolute per la prima volta anche prima con gli antenati di tutte queste creature. Ma non tutti i ricercatori sono convinti e il dibattito sulle origini delle piume continua.

Dinosauri piumati

I dinosauri avevano molti più tipi di piume di quanti ne vediamo negli uccelli oggi. Alcuni dinosauri avevano quattro ali. Alcune specie hanno rinunciato del tutto alle ali e hanno planato usando grandi lembi di pelle. Invece altri di questi animali preistorici avevano piume colorate, usate per il camuffamento e l’accoppiamento .

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E con l’evoluzione delle piume, anche la pelle dei dinosauri e degli uccelli si è evoluta, anche iniziando a produrre forfora. Ma ancora, per molti anni, le piume erano conosciute solo dai dinosauri maniraptora, il gruppo di specie che in realtà include gli uccelli.

Le “protopiume

C’erano indizi che l’evoluzione delle piume non fosse così semplice. Strutture simili a piume, chiamate anche “protopiume“, sono state riportate nei dinosauri ornithischia. I modelli teorici prevedono che le prime piume assomigliassero a filamenti simili a capelli.

La semplice forma simile a un capello dei filamenti fossili, tuttavia, ha portato alcuni studiosi a dubitare che fossero davvero piume, piuttosto che resti degradati di qualche altro materiale, come il collagene della pelle.

Il dinosauro Kulindadromeus

Nel 2014 è stato scoperto un dinosauro ornithischia giurassico della Siberia, noto come Kulindadromeus, che aveva sia semplici monofilamenti, che piume più complesse, che emergevano dalla sua pelle. Questo dinosauro ha confermato che le piume non sono solo una caratteristica dei dinosauri maniraptora, ma probabilmente hanno avuto origine prima che i principali gruppi di dinosauri si separassero.

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Chiaramente, la capacità di far crescere le piume si è evoluta con i dinosauri, anche se alcuni gruppi di dinosauri, in particolare i grandi sauropsidi e gli anchilosauri e gli stegosauri corazzati, potrebbero aver perso in seguito questa capacità. Ma avere escrescenze cutanee (capelli) e perderle in seguito è ben noto nei mammiferi, comprese balene ed elefanti.

Le “picnofibre

La questione non è se le piume siano uniche per gli uccelli, ma se siano uniche anche per i dinosauri. Le fibre sfocate simili a peli che ricordano le “protopiume” dei dinosauri sono note da tempo negli pterosauri. I filamenti di pterosauro erano tradizionalmente chiamati “picnofibre” ed erano considerati distinti dalle piume per forma ed evoluzione.

Ma nel 2018 sono stati scoperti filamenti semplici e, sorprendentemente, tre tipi di piume ramificate conservate negli pterosauri dai depositi fossili di Yanliao Biota dell’epoca medio Giurassica, situati in Cina. Sebbene la struttura ramificata non sia esattamente la stessa degli uccelli odierni, le piume sono ricche di cheratina, la proteina che si trova comunemente nelle piume e nei capelli, e contengono melanosomi coloranti.

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Le piume già 100 milioni di anni prima dell’Archaeopteryx

Questa scoperta suggerisce fortemente che le picnofibre sfocate di altri pterosauri sono anche piume primitive. Ciò probabilmente significa che la capacità di far crescere le piume si è evoluta una volta, circa 100 milioni di anni prima dell’Archaeopteryx , ed è stata tramandata a vari gruppi di specie.

Non sorprende che questa nozione di pterosauri piumati si sia dimostrata controversa e altri ricercatori hanno sfidato queste idee Il dibattito si concentra su alcune questioni chiave, con domande riguardanti la conservazione delle piume davanti e al centro.

Piume o fibre della pelle degradate?

Dave Unwin, della Leicester University, e Dave Martill, della Portsmouth University, sostengono che le strutture degli pterosauri potrebbero essere troppo degradate per essere certi che siano piume e che potrebbero effettivamente essere fibre della pelle degradate.

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Ma le caratteristiche delle piume non sono coerenti con la degradazione e il disfacimento delle fibre composite. Sono anche sinuose e prive dell’organizzazione spaziale delle fibre cutanee e contengono melanosomi, che non sono incorporati nel collagene cutaneo.

Unwin e Martill sottolineano anche che la cheratina e altre prove chimiche potrebbero essere contaminazione. Ma questo sembra improbabile perché è stato trovato solo nelle piume e non nel tessuto circostante.

Un altro problema è che altri fossili di pterosauro hanno solo semplici filamenti simili a capelli e non strutture ramificate. Ma gli uccelli oggi hanno molti diversi tipi di piume, quindi questi filamenti potrebbero essere una forma di piuma diversa o precoce, semplice, un’idea supportata dai modelli teorici.

Dibattito in corso

È sempre una buona idea mettere in discussione le interpretazioni di nuovi fossili, specialmente laddove le implicazioni evolutive sono di vasta portata, anche se le prove per le piume di pterosauro sono lì nei fossili. Tuttavia, c’è ancora molto da fare e attualmente si stanno conducendo più test sui fossili per comprendere meglio la composizione chimica e la struttura delle piume.

In definitiva, sembra che le prime piume si trovano negli antenati di pterosauri e dinosauri nell’epoca del Triassico inferiore, da circa 252 milioni a 247 milioni di anni fa. Sfortunatamente, non ci sono fossili che mostrano la conservazione dei tessuti molli di questo periodo di tempo.

Ma se abbiamo imparato qualcosa dalla documentazione fossile delle piume, è da aspettarsi che ne venga scoperto di più. Nel corso degli anni i paleontologi hanno dovuto ampliare ripetutamente la ricerca di fossili con piume e capire quale aspetto avessero le piume antiche. Chissà quali intuizioni porteranno i fossili futuri.

Fonte: https://theconversation.com/the-mystery-of-feather-origins-how-fluffy-pterosaurs-have-reignited-debate-149119