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I frattoni, bizzarre particelle parziali che costituiscono la parte più strana della materia

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I teorici sono in delirio per i “frattoni“, ipotetiche particelle bizzarre, ma potenzialmente utili, che possono muoversi solo in combinazione l’una con l’altra.

La tua scrivania è composta da singoli atomi distinti, ma da lontano la sua superficie appare liscia. Questa semplice idea è al centro di tutti i nostri modelli del mondo fisico. Possiamo descrivere cosa sta succedendo in generale senza impantanarci nelle complicate interazioni tra ogni atomo ed elettrone.

Così, quando fu scoperto un nuovo stato teorico della materia le cui caratteristiche microscopiche persistono ostinatamente a tutte le scale, molti fisici si rifiutarono di credere alla sua esistenza.

“Quando ho sentito parlare per la prima volta dei frattoni ho detto che non poteva essere vero, perché sfidavano completamente i miei pregiudizi su come si comportano i sistemi”, ha detto Nathan Seiberg, un fisico teorico presso l’Institute for Advanced Study di Princeton, nel New Jersey.

Ma mi sbagliavo. Mi sono reso conto di aver vissuto nella negazione”.

La possibilità teorica dei frattoni ha sorpreso i fisici nel 2011. Di recente, questi strani stati della materia hanno condotto i fisici verso nuove strutture teoriche che potrebbero aiutarli ad affrontare alcuni dei problemi più crudi della fisica fondamentale.

I frattoni sono quasiparticelle, di entità simili a particelle che emergono da complicate interazioni tra molte particelle elementari all’interno di un materiale.

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Ma i frattoni sono bizzarri anche rispetto ad altre quasiparticelle esotiche, poiché sono totalmente immobili o in grado di muoversi solo in modo limitato.

Non c’è niente nel loro ambiente che impedisca ai fratti di muoversi, piuttosto è una loro proprietà intrinseca. Significa che la struttura microscopica dei frattoni influenza il loro comportamento su lunghe distanze.

“Questo è totalmente scioccante. Per me è la fase più strana della materia”, ha affermato Xie Chen, teorico della materia condensata presso il California Institute of Technology.

I frattoni sono particelle Parziali

Nel 2011 Jeongwan Haah, allora studente laureato al Caltech, stava cercando fasi insolite della materia che fossero così stabili da poter essere utilizzate per proteggere la memoria quantistica, anche a temperatura ambiente.

Usando un algoritmo informatico, ha scoperto una nuova fase teorica che è stata chiamata il codice Haah. La fase catturò rapidamente l’attenzione di altri fisici a causa delle quasiparticelle stranamente immobili che la compongono.

Sembravano, individualmente, semplici frazioni di particelle, capaci di muoversi solo in combinazione.

Presto sono state trovate più fasi teoriche con caratteristiche simili, e così nel 2015 Haah, insieme a Sagar Vijay e Liang Fu, ha coniato il termine “frattoni” per le strane quasiparticelle parziali (un documento precedente ma trascurato di Claudio Chamon è ora accreditato con la scoperta originale del comportamento frattonico).

Per vedere cosa c’è di così eccezionale nelle fasi frattoniche, considera una particella più tipica, come un elettrone, che si muove liberamente attraverso un materiale.

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Il modo strano ma consueto in cui alcuni fisici capiscono questo movimento è che l’elettrone si muove perché lo spazio è pieno di coppie elettrone-positrone che entrano ed escono momentaneamente dall’esistenza.

Una di queste coppie appare in modo che il positrone (l’antiparticella di carica opposta dell’elettrone) si trovi sopra l’elettrone originale e si annichiliscano. Questo lascia l’elettrone della coppia, spostato dall’elettrone originale. Poiché non c’è modo di distinguere tra i due elettroni, tutto ciò che percepiamo è un singolo elettrone in movimento.

Ora invece immagina che coppie di particelle e antiparticelle non possano nascere dal vuoto ma solo quadrati di esse. In questo caso, potrebbe sorgere un quadrato in modo che un’antiparticella si trovi sopra la particella originale, annichilendo quell’angolo.

Un secondo quadrato esce quindi dal vuoto in modo che uno dei suoi lati si annichilisca con un lato del primo quadrato.

Questo lascia il lato opposto del secondo quadrato, anch’esso costituito da una particella e un’antiparticella.

Il movimento risultante è quello di una coppia particella-antiparticella che si muove lateralmente in linea retta. In questo mondo, un esempio di una fase frattonica, il movimento di una singola particella è limitato, ma una coppia può muoversi facilmente.

Il codice Haah porta il fenomeno all’estremo: le particelle possono muoversi solo quando vengono evocate nuove particelle in schemi ripetuti senza fine chiamati frattali. 

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In pratica è come se tu avessi quattro particelle disposte in un quadrato, ma quando ingrandisci ogni angolo trovi un altro quadrato di quattro particelle che sono vicine tra loro.

Ingrandisci di nuovo un angolo e trovi un altro quadrato, e così via. Perché una struttura del genere si materializzi nel vuoto richiede così tanta energia che è impossibile spostare questo tipo di frattone.

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Ciò consente di archiviare nel sistema qubit molto stabili, i bit dell’informatica quantistica, poiché l’ambiente non può interrompere il delicato stato dei qubit.

L’immobilità dei frattoni rende molto difficile descriverli come un continuum uniforme da lontano. Poiché le particelle di solito possono muoversi liberamente, se aspetti abbastanza a lungo si sposteranno in uno stato di equilibrio, definito da proprietà di massa come temperatura o pressione.

Le posizioni iniziali delle particelle cessano di avere importanza. Ma i frattoni sono bloccati in punti specifici o possono muoversi solo in combinazione lungo determinate linee o piani. La descrizione di questo movimento richiede di tenere traccia delle posizioni distinte dei frattoni, e quindi le fasi non possono scrollarsi di dosso il loro carattere microscopico o sottomettersi alla consueta descrizione del continuum.

“Il loro risoluto comportamento microscopico rende una sfida immaginare esempi di frattoni e riflettere profondamente su ciò che è possibile”, ha affermato Vijay, teorico dell’Università della California, a Santa Barbara. “Senza una descrizione continua, come definiamo questi stati della materia?”

“Ci mancano molte cose”, sostiene Chen. “Non abbiamo idea di come descriverli e cosa significano.”

Un nuovo framework frazionario

I frattoni devono ancora essere prodotti in laboratorio, ma probabilmente succederà. Alcuni cristalli con difetti inamovibili hanno dimostrato di essere matematicamente simili ai frattoni, e il panorama del frattone teorico si è dispiegato oltre ciò che chiunque si aspettava, con nuovi modelli che spuntano ogni mese.

“Probabilmente nel prossimo futuro qualcuno prenderà una di queste proposte e dirà: ‘OK, facciamo qualche esperimento eroico con atomi freddi e realizziamo esattamente uno di questi modelli frattonici’“, ha detto Brian Skinner, un fisico della materia condensata presso l’Ohio State University che ha ideato modelli frattoni.

Anche senza la loro realizzazione sperimentale, la mera possibilità teorica dei frattoni ha suonato un campanello d’allarme per Seiberg, uno dei massimi esperti nella teoria quantistica dei campi, il quadro teorico in cui sono attualmente descritti quasi tutti i fenomeni fisici.

La teoria quantistica dei campi descrive le particelle discrete come eccitazioni in campi continui che si estendono attraverso lo spazio e il tempo.

È la teoria fisica di maggior successo mai scoperta e comprende il modello standard della fisica delle particelle, l’equazione straordinariamente accurata che governa tutte le particelle elementari conosciute.

“I frazioni non rientrano in questo quadro. Quindi la mia opinione è che il quadro sia incompleto”, ha affermato Seiberg.

Ci sono altre buone ragioni per pensare che la teoria quantistica dei campi sia incompleta: per prima cosa, finora non tiene conto della forza di gravità. Se riescono a capire come descrivere i frattoni nel quadro della teoria quantistica dei campi, Seiberg e altri teorici prevedono nuovi indizi verso una teoria della gravità quantistica praticabile.

“La discrezione dei frattoni è potenzialmente pericolosa, in quanto può rovinare l’intera struttura che già abbiamo”, ha affermato Seiberg. “Ma o dici che è un problema, o dici che è un’opportunità.”

Lui ed i suoi colleghi stanno sviluppando nuove teorie del campo quantistico che cercano di comprendere la stranezza dei frattoni consentendo alcuni comportamenti discreti in cima a una base rocciosa di spazio-tempo continuo.

“La teoria quantistica dei campi è una struttura molto delicata, quindi vorremmo cambiare le regole il meno possibile”, ha affermato.

“Stiamo camminando su un ghiaccio molto sottile, sperando di arrivare dall’altra parte”.

Fonte: Quantamagazine

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