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Due mondi alieni con orbita perpendicolare

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Nella ricerca di un mondo alieno abitabile per la vita umana, gli astronomi si imbattono spesso in mondi che sovvertono le aspettative, ma un recente studio pubblicato sulla rivista Astronomy & Astrophysics ha rivelato un intero sistema solare che è molto più strano di quanto suggerito dalle prime osservazioni.

Un’orbita perpendicolare

Due dei pianeti in orbita attorno alla stella HD 3167, che dista circa 150 anni luce, orbitano ad angolo retto rispetto al piano che i pianeti di solito seguono, andando sopra e sotto i poli della loro stella ospite invece che intorno all’equatore, come fanno la Terra e altri i pianeti del nostro sistema solare.

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Ma ora i ricercatori hanno mappato per la prima volta l’orbita del pianeta più interno, chiamato HD 3167 b, che, invece di seguire l’orbita polare su-giù come le altre due nel sistema, questo pianeta orbita normalmente, girando intorno all’equatore della sua stella.

Qualcosa di enorme ha cambiato drasticamente un sistema solare

“E’ stata chiaramente una sorpresa, non abbiamo mai visto niente di simile prima, una forza misteriosa e non rilevata sta seminando il caos lì“. Ha affermato Vincent Bourrier dell’Università di Ginevra in Svizzera, che ha guidato lo studio, in un rapporto del New York Times

“Questo è qualcosa di radicalmente diverso dal nostro sistema solare. Purtroppo, è probabile che nessuno di questi pianeti sia abitabile, ma se potessi stare su uno di essi, vedresti uno spettacolo bizzarro. Se avessi un telescopio e guardassi la traiettoria degli altri pianeti nel sistema, andrebbero verticalmente nel cielo. Non è una sorpresa completa trovare esopianeti bloccati in orbite polari”, ha affermato Andrew Vanderburg del MIT, che ha guidato la scoperta iniziale dei pianeti HD 3167 c e d.

Questa nuova scoperta è avvenuta grazie a uno strumento specializzato equipaggiato sull’array Very Large Telescope in Cile, soprannominato ESPRESSO. Ha impiegato misurazioni estremamente precise della stella, consentendo agli scienziati di tracciare la direzione del movimento del pianeta più interno mentre si spostava tra la sua stella ospite e noi, in una manovra orbitale chiamata transito. E questo esame ha rivelato l’angolo dell’orbita del pianeta più interno.

Il disallineamento del sistema potrebbe essere stato causato da un oggetto invisibile, e Shweta Dalal dell’Università di Exeter in Inghilterra ha affermato che le prove suggeriscono la possibilità di un pianeta delle dimensioni di Giove nell’orbita della stella principale, con un periodo di 80 giorni.

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Un sistema solare alieno è estremamente compatto

Se questa è la forza misteriosa, allora la sua forza gravitazionale potrebbe aver spinto i due pianeti esterni in orbite non convenzionali, lasciando il pianeta più interno in posizione solo perché la stella ospite, molto più vicina, lo ha tenuto in posizione. 

“Un pianeta delle dimensioni di Giove potrebbe essere abbastanza massiccio da inclinare i pianeti”, ha affermato Dalal, nel rapporto del NYTimes. Ovviamente, anche il nostro sistema solare ha un Giove, ma poiché i pianeti del nostro sistema solare hanno orbite più ampie, la Terra e gli altri pianeti sono sfuggiti a questo sconcertante comportamento perpendicolare.

I pianeti di HD 3167, d’altra parte, “sono tutti all’interno dell’orbita di Mercurio”, rispetto alla loro stella ospite, ha detto Dalal. Imbottite insieme in un piano orbitale così stretto, le interazioni gravitazionali di ciascun pianeta sull’altro sono estremamente ingrandite. Dovremmo ringraziare la nostra buona stella (il Sole) per aver ospitato un sistema un po’ meno strano e un po’ più spazioso. Altrimenti, potremmo non esserci mai evoluti.

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