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La Terra potrebbe mai lasciare il sistema solare?

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Nel racconto di Liu Cixin “The Wandering Earth”, Cixin ritrae uno scenario in cui i leader del pianeta accettano di spingere la Terra fuori dal sistema solare per sfuggire a un imminente brillamento solare che dovrebbe decimare tutti i pianeti terrestri.

Questa storia è ovviamente pura fantascienza, ma la Terra potrebbe mai lasciare davvero il sistema solare?

“È molto improbabile”, ha dichiarato Matteo Ceriotti, ingegnere aerospaziale e docente di ingegneria dei sistemi spaziali presso l’Università di Glasgow, nel Regno Unito.

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Tuttavia, come ha spiegato Ceriotti, “improbabile” non significa che sia “impossibile” e ha suggerito un modo in cui teoricamente potrebbe accadere.

“La Terra potrebbe essere allontanata dalla sua orbita attraverso l’azione di un enorme oggetto interstellare che attraversa lo spazio e arriva nel sistema solare passando vicino alla Terra”, ha detto.

“In questo incontro ravvicinato, noto come ‘sorvolo’, la Terra e l’oggetto interstellare scambierebbero un’enorme energia e quantità di moto e l’orbita terrestre verrebbe interrotta. Se l’oggetto fosse veloce, massiccio e abbastanza vicino, potrebbe proiettare il nostro pianeta in un orbita di fuga diretta al di fuori del sistema solare”.

Timothy Davis, docente di fisica e astronomia all’Università di Cardiff nel Regno Unito, ha convenuto che la Terra potrebbe teoricamente essere espulsa dal sistema solare e ha la sua ipotesi su come ciò potrebbe accadere.

“I pianeti, così come esistono in questo momento, sono in orbite stabili attorno al Sole. Tuttavia, se il Sole dovesse avere un incontro ravvicinato con un’altra stella, le interazioni gravitazionali di questi corpi potrebbero disturbare queste orbite e potenzialmente indurre la Terra a essere espulsa dal sistema solare”, ha dichiarato.

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Tuttavia, Davis ha osservato che, sebbene questo scenario sia fattibile, è incredibilmente dubbio che accadrà, almeno nel prossimo futuro.

“Tali incontri stellari sono piuttosto rari”, ha detto Davis. “Ad esempio, sappiamo che la stella Gliese 710 dovrebbe avvicinarsi abbastanza, in termini astronomici, al Sole nel giro di un milione di anni, ma è improbabile che anche questo sorvolo possa perturbare i pianeti”.

Sebbene sia improbabile che le forze esterne costringano la Terra a lasciare il sistema solare in tempi brevi, l’umanità potrebbe costruire macchinari in grado di spostare il pianeta a tal punto da finire per essere espulso?

“L’energia richiesta per rimuovere la Terra dalla sua orbita ed espellerla dal sistema solare è così massiccia che equivarrebbe a sestilioni (un 1 con 21 zeri dopo) di megatoni di bombe nucleari che esplodono in una volta sola, il che è altamente improbabile”, ha detto Davis.

Anche se un tale evento è tutt’altro che probabile, cosa accadrebbe se la Terra si staccasse dal sistema solare? Quali impatti si verificherebbero se il nostro pianeta natale finisse per essere permanentemente avviato nelle profondità dell’universo?

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“La Terra volerebbe nello spazio interstellare fino a quando non verrà catturata o inghiottita da un’altra stella o da un buco nero”, ha affermato Ceriotti, aggiungendo che se il nostro pianeta lasciasse il sistema solare, ciò comporterebbe probabilmente la decimazione di gran parte, se non di tutta, la vita terrestre.

“È improbabile che l’atmosfera rimanga: il clima globale del pianeta è molto delicato a causa di un sottile equilibrio tra la radiazione proveniente dal Sole e l’energia dissipata nello spazio profondo. Se questo dovesse variare, le temperature cambierebbero immediatamente e drasticamente”, ha detto Ceriotti.

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“Se la Terra dovesse lasciare il sistema solare, è molto probabile che la stragrande maggioranza della vita così come la conosciamo scomparirebbe. Quasi tutta l’energia utilizzata dagli organismi viventi proviene dal Sole. La Terra lontana dal Sole si congelerebbe completamente, e l’unica fonte naturale di calore rimarrebbe il decadimento degli elementi radioattivi nella crosta terrestre rimasti dalla formazione del sistema solare”, ha affermato Davis.

Davis ha spiegato anche che alcune forme di vita potrebbe indugiare ma alla fine sarebbero comunque condannate. “Alcuni ‘estremofili’ (animali/piante che possono vivere in ambienti estremi), potrebbero guadagnarsi da vivere grazie a questa energia, ma la vita complessa probabilmente scomparirebbe del tutto. Questo calore radioattivo consentirebbe alla Terra di mantenere una temperatura di circa -230 gradi C (Celsius, o meno 382 gradi Fahrenheit). A queste temperature anche la maggior parte dell’atmosfera si congelerebbe, lasciando il pianeta come un mondo morto e ghiacciato che sfreccia tra le stelle”.

Guardando lontano nel futuro, Ceriotti ha aggiunto che il nostro sistema solare sarà alla fine disturbato così gravemente che la Terra ne verrà eliminata e sarà completamente distrutta.

“Prevediamo che la nostra galassia sia in procinto di entrare in collisione con Andromeda (la nostra galassia più vicina), tra circa 4,5 miliardi di anni. È probabile che una collisione su larga scala di milioni di stelle provochi una grave perturbazione nel sistema solare” ha affermato Ceriotti. “Si prevede inoltre che il Sole, nei prossimi 5 miliardi di anni circa, si ingrandirà e inghiottirà la Terra”, ha aggiunto.

Quindi la Terra è destinata a lasciare il sistema solare in un modo o nell’altro, ma non prima di alcuni miliardi di anni. 

Fonte: livescience

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