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Estratto il DNA intatto di una donna vissuta 7.200 anni fa

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Estratto DNA antico dai resti di una donna morta 7.200 anni fa in Indonesia, una scoperta che sfida ciò che si sapeva in precedenza sulla migrazione dei primi esseri umani.

I resti, appartenenti a un’adolescente soprannominata Bessé, sono stati scoperti nella grotta di Leang Panninge sull’isola indonesiana di Sulawesi. I primi scavi sono stati effettuati nel 2015.

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Si ritiene che la scoperta, pubblicata sulla rivista Nature, sia la prima volta che il DNA umano antico è stato scoperto in Wallacea, la vasta catena di isole e atolli nell’oceano tra l’Asia continentale e l’Australia.

Il DNA è stato estratto dalla parte petrosa dell’osso temporale di Bessé, che ospita l’orecchio interno.

Il professor Adam Brumm della Griffith University, che ha co-diretto la ricerca, ha affermato che il DNA intatto è una scoperta rara. “L’umidità dei tropici non perdona sulla conservazione del DNA nelle ossa e nei denti umani antichi“, ha detto Brumm.

Ci sono solo uno o due scheletri pre-neolitici che hanno prodotto DNA antico in tutto il sud-est asiatico continentale”.

In altre parti del mondo – alle latitudini settentrionali dell’Europa, in America – l’analisi del DNA antico sta rivoluzionando completamente la nostra comprensione della storia umana primitiva: la diversità genetica degli esseri umani antichi, i movimenti di popolazione, la storia demografica“.

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Grotta di Leang Panninge sull'isola di Sulawesi
Gli scavi sono iniziati nel 2015 nella grotta di Leang Panninge sull’isola di Sulawesi. Fotografia: Università di Hasanuddin

I ricercatori descrivono Bessé come un “fossile genetico“. Il sequenziamento genetico ha mostrato che aveva una storia ancestrale unica non condivisa da nessuno che vive oggi, né da nessun umano conosciuto dell’antico passato.

Circa la metà del corredo genetico di Bessé è simile a quello degli attuali indigeni australiani e delle persone della Nuova Guinea e delle isole del Pacifico occidentale.

I suoi antenati avrebbero fatto parte dell’ondata iniziale di movimento dei primi esseri umani dall’Asia continentale attraverso queste isole Wallacee verso quella che oggi chiamiamo Sahul, che era la massa continentale combinata dell’era glaciale dell’Australia e della Nuova Guinea“, ha detto Brumm.

Punte di freccia in pietra di Toaleo
Punte di freccia in pietra di Toaleo. Resti di Bessé sono stati trovati accanto a strumenti preistorici e ocra rossa. Fotografia: Shahna Britton e Andrew Thomson

Sorprendentemente, il DNA di Bessé ha mostrato anche un antico legame con l’Asia orientale, che sfida ciò che si sapeva in precedenza sulla linea temporale della migrazione in Wallacea.

Si pensa che la prima volta che le persone con origini prevalentemente asiatiche siano entrate nella regione di Wallace sia stata circa tre o quattromila anni fa, quando i primi agricoltori neolitici preistorici sono entrati nella regione da Taiwan“, ha detto Brumm.

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Aver trovato questa discendenza asiatica in una persona di cacciatori-raccoglitori che visse migliaia di anni prima dell’arrivo di queste persone neolitiche da Taiwan, suggerisce … un precedente movimento di alcune popolazioni dall’Asia in questa regione“.

Bessé è anche il primo scheletro conosciuto appartenente alla cultura toalea, un gruppo di cacciatori-raccoglitori vissuti nelle Sulawesi meridionali tra 1.500 e 8.000 anni fa.

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Aveva circa 17-18 anni al momento della sepoltura. Accanto ai suoi resti sono stati trovati strumenti preistorici in pietra e ocra rossa. La sua tomba conteneva anche ossa di animali selvatici cacciati.

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